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Podrán cortar todas las flores, pero no podrán detener la primavera. (Pablo Neruda)

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Este pajarito está revolucionando la historia natural de Europa

Pinzón vulgar de la isla de La Palma, muy diferente al europeo.

Los pinzones de las Galápagos revolucionaron la mente de Darwin y acabaron revolucionando a toda la especie humana, pues nos pusieron en el lugar donde nos negábamos a estar, una insignificante pieza más en la fascinante evolución de la vida en el planeta Tierra. Los pinzones de Canarias (y de Azores y de Madeira) siguen protagonizando sorpresas evolutivas.

Un equipo de investigación del Museo Nacional de Ciencias Naturales de Madrid (MNCN-CSIC) y la Universidad de Oviedo ha reconstruido cómo se produjo la dispersión de los pinzones vulgares, Fringilla coelebs, en Macaronesia mediante el análisis de marcadores genéticos. Los resultados demuestran su origen continental, y cómo desde Europa y el Norte de África colonizaron en primer lugar el archipiélago de las Azores (¿curioso, verdad? pues es el más alejado de todos), después Madeira y finalmente las Islas Canarias.

En cada uno de estos lugares los pinzones formaron poblaciones genéticamente diferenciadas y acumularon diferencias en su morfología y color del plumaje. Tras este trabajo, el equipo de científicos propone elevar al rango de especie a los pinzones del norte de África, Azores, Madeira y Canarias, que de momento se consideran meras subespecies de los europeos.

Macho de pinzón europeo. Foto: SEO/BirdLife

Una historia (evolutiva) asombrosa

Del tamaño de un gorrión pero bellos colores, el pinzón vulgar es una de las aves más abundantes en los bosques y jardines europeos. Su área de distribución va desde el norte de África, toda Europa y Asia, donde llega hasta el oeste de Mongolia y Siberia, pasando por los archipiélagos de las Azores, Madeira y Canarias, es decir todas las islas macaronésicas excepto Cabo Verde y las Salvajes.

“Los análisis genómicos nos han permitido entender cómo se produjo la colonización de los archipiélagos macaronésicos y hasta qué punto estas poblaciones han evolucionado hasta formar especies diferentes”, explica la investigadora del MNCN María Recuerda.

El estudio, publicado en la revista Molecular Phylogenetics and Evolution, demuestra que la colonización de estas aves siguió una ruta sorprendente. Hace alrededor de 800.000 años salieron del continente y llegaron a las Azores, y desde allí continuaron a Madeira y finalmente a las Canarias.

“Además de lo curioso del recorrido, ya que por distancia parecería más probable que la especie hubiera llegado a Canarias antes que a Azores, nos ha sorprendido la elevada variabilidad genética que albergan las poblaciones de las Azores”, apunta Recuerda. “Creemos que los grupos que llegaron desde el continente fueron muy numerosos y mantuvieron la variabilidad genética alta, cosa que no ocurrió en las colonizaciones insulares posteriores, pues se aprecia claramente la reducción de la variabilidad genética a medida que progresa la colonización, encontrando una diversidad menor en Madeira y aún menor en Canarias”, continúa.

Nuevas especies

Debido a las diferencias de color y morfología, las distintas poblaciones estudiadas se han considerado  hasta ahora subespecies de la especie euroasiática, Fringilla coelebs.

Existen tres subespecies en África, de las que se ha trabajado con Fringilla coelebs africana; una en Azores, Fringilla coelebs moreletti; una en Madeira, Fringilia coelebs maderensis, y cuatro en Canarias que corresponden al área en la que viven, Fringilla coelebs palmae, en La Palma, Fringilla coelebs bakeri, en Gran Canaria, Fringilla coelebs canariensis, en la Gomera y Tenerife y Fringilla coelebs ombriosa, en El Hierro.

“Los resultados obtenidos revelan una marcada diferenciación genética entre subespecies que coincide con las diferencias morfológicas, y por eso proponemos que se eleve al rango de especie a las poblaciones del norte de África, Azores, Madeira y Canarias, de manera que se reconozcan cuatro nuevas especies, manteniendo las especies de Canarias y Norte de África sus subespecies respectivas”, concluye la investigadora del MNCN.

Artículo de referencia: M. Recuerda, J.C. Illera, G. Blanco, R. Zardoya y B. Milá (2021). Sequential colonization of oceanic archipelagos led to a species-level radiation in the common chaffinch complex (Aves: Fringilla coelebs). Molecular Phylogenetics and Evolution. DOI: https://doi.org/10.1016/j.ympev.2021.107291

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Atapuerca vuelve a sorprender al mundo con una pequeña piedra entre elefantes

“Los resultados de la campaña de excavación en Sima del Elefante son extraordinarios“, afirman sin tapujos los responsables de las excavaciones de Atapuerca.

A pesar de estar acostumbrados a los grandes descubrimientos, cada nueva campaña provoca un nuevo asombro científico. Y este verano no ha sido una excepción, aunque la sorpresa sea una piedrecita minúscula, una diminuta lasca de cuarzo localizada por ojos sabios entre toneladas de piedras semejantes.

Avala que la ocupación humana de la sierra burgalesa es al menos 100.000 años anterior a lo que se creía, casi un millón y medio de años.

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¿Qué animales ríen y para qué les sirve la risa?

Chimpancé riéndose

Hablamos mucho de lo saludables que son los paseos y las charlas, pero nos olvidamos de algo muy importante: la risa. Pocas cosas existen más sanadoras que la risa. E incluso que la sonrisa, la forma más suave y silenciosa de reír.

Pero en contra de lo que pensaban muchos en la Edad Media, la risa no nos hace humanos. Son muchas las especies de animales que ríen y disfrutan de tan alegre sensación.

Al menos 65 especies animales lo hacen, según un estudio publicado en la revista Bioacoustics por dos investigadores de la Universidad de California. O más exactamente, en ellas han sido identificados signos, señales o respuestas comparables con la risa humana.

Esa lista incluye una gran variedad de primates, perros, zorros, focas, mangostas, los delfines, ¡incluso las ratas de laboratorio! También ríen tres especies de aves: nuestros populares periquitos, el loro kea y las inteligentes urracas australianas. Lee el resto de la entrada »

El estrés de las ciudades hace a los pájaros genéticamente más valientes

Carbonero común. Foto: Pixabay

La vida estresante de las ciudades nos afecta a todos, personas, plantas y animales. A estos últimos incluso genéticamente, como acaba de descubrirse científicamente. Esa reciente diferenciación genética de las aves urbanas las hace más valientes, más exploradoras e incluso más agresivas que sus primas del campo.

Así lo demuestra un estudio que publica la revista Nature Communications, después de comprobar que algo así ya sucede en Europa con los populares carboneros comunes (Parus major).  Lee el resto de la entrada »

5 razones por las que el flamenco esconde la cabeza y no te sirven a ti

Flamencos comiendo. Todos boca abajo salvo cuatro que vigilan. Foto Wikimedia Commons

Por mucho que cerremos los ojos o escondamos la cabeza, los problemas no desaparecen. Y no lo digo solo por la actitud alelada del alcalde de Madrid ante la muy real y peligrosa nieve helada que cubre estos días la ciudad.

Todos tenemos en la cabeza el falso mito de que las avestruces [y algunos alcaldes] esconden la cabeza bajo tierra, pensando como los niños que si no ven al peligro el peligro no las ve a ellas. Es falso, como ya dejó claro mi compañero Alfred López . Intenta atrapar a una avestruz [o un alcalde] y ya verás cómo corre.

¿Y qué pasa con los flamencos? Paseando por las salinas de Molentargius, en Cerdeña, me encontré estos días con un adulto de flamenco especialmente confiado. Pasaba de mí, todo el rato con la cabeza metida dentro del agua, incapaz por tanto de controlar los peligros que pueden acecharle a su alrededor.

Una observación que también me ha permitido recordar por qué tienen el pico al revés y visten ese hermoso color rosado.

Míralo en este vídeo de mi canal de YouTube [y ya de paso te puedes suscribir].

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Descubren dos especies de mariposas canarias cuyas hembras no tienen alas

Macho de la nueva especie de mariposa nocturna endémica de La Gomera. Foto: © Yeray Monasterio (Asociación Zerynthia).

El Instituto de Biología Evolutiva del CSIC y la asociación Zerynthia han descubierto dos nuevas especies de mariposas nocturnas exclusivas de La Gomera y El Hierro. Se parecen a sus hermanas de Tenerife, La Palma y Gran Canaria, de las que evolutivamente se separaron hace entre uno y dos millones y medio de años.

Oruga de Amicta gara con su casa a cuestas en forma de cucurucho. Foto: © Yeray Monasterio (Asociación Zerynthia).

Con la casa a cuestas

Lo increíble de estas sorprendentes pero al mismo tiempo humildes polillas es que las hembras carecen de alas y los machos, que sí pueden volar, no suelen sobrevivir más de un día como adultos.

La mayor parte de su vida se la pasan como orugas, pero hasta en esto son extraordinarias: llevan sobre sus espaldas una casa-refugio en forma de cucurucho de helado que ellas mismas construyen pegándose materiales que encuentran en su entorno, al estilo de los cangrejos ermitaños. Lee el resto de la entrada »

El primer antepasado europeo de los ratones se llama Manolo y es libanés

Un diente fosil de Progonomys manolo y el yacimiento cerca de Zahleh donde ha sido encontrado. Foto: Fabien Knol

Un equipo internacional de investigadores en el que participa el Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN-CSIC) acaba de describir la especia Progonomys manolo, un roedor cuyos fósiles son la primera prueba física que muestra cómo fue la dispersión inicial de los ratones desde Asia hacia África.

La nueva especie, cuyo hallazgo se publica hoy en la revista Scientific Reports, se ha descrito gracias a las denticiones fósiles excavadas en Líbano entre 2013 y 2018.

Los fósiles de P. manolo demuestran que este roedor vivió en el levante mediterráneo hace alrededor de 11 millones de años, lo que lo convierten en uno de los más antiguos representantes de su género fuera de Asia meridional, su área de origen. Lee el resto de la entrada »

Un pene gigante y una costilla acuchillada, las nuevas sorpresas de Atapuerca

Eudald Carbonell muestra el gran hueso peneano descubierto. A su lado, José María Bermúdez de Castro.

Después de 37 años consecutivos de excavaciones arqueológicas en Atapuerca, la sierra burgalesa sigue dando increíbles sorpresas a la ciencia. El balance de la campaña de 2019, presentado ayer al pie de los yacimientos, ha vuelto a ser espectacular.

Si el año pasado la estrella fue Sarita, una homínida adolescente que murió probablemente de hambre hace 430.000 años, este año hay dos estrellas: un pene gigante de oso de hace un millón de años y una pequeña costilla de cérvido con restos del cuchillo de piedra con el que nuestros primos neandertales merendaron su carne. Lee el resto de la entrada »

Este verano, métete a Darwin en el bolsillo

Darwin en el bolsillo, en la bolsa de la playa, en la maleta, en la mochila, en el jardín, en la terraza. Darwin forever!

Y este verano, más fácil que nunca de la mano de dos publicaciones hermosísimas editadas con cariño por Nórdica Libros: Autobiografía y La selección natural. Lee el resto de la entrada »

¿Y si el futuro sea parecernos más a los árboles que a las máquinas?

Por qué los árboles orientan nuestra vida y cómo podríamos inspirarnos en ellos. Con una idea tan ambiciosa, Jacques Tassin, investigador en ecología vegetal en el CIRAD (Centro de Cooperación Internacional en Investigación Agronómica para el Desarrollo), experto en estudiar el vínculo entre el hombre y las plantas, acaba de publicar Pensar como un árbol (Plataforma Editorial, 2019). Un libro sencillo pero inspirador que nos invita a reconectar con la naturaleza.

Según el filósofo Robert Dumas, “no hemos abandonado el árbol” y este tiene todavía mucho que enseñarnos. Decía también Antón Chéjov que los bosques “enseñan al hombre a comprender la belleza y le inspiran sentimientos elevados”.

Evolucionar sobre los árboles deja rastros, los de nuestro pasado arborícola y simiesco. Y eso se nota. Como destaca Jacques Tasin en su libro, “hemos sido modelados por los árboles”. Y de ellos, de su contacto, nos llega el sosiego, el aprendizaje y hasta la sanación. Los baños de bosque nos curan. Desde hace unos treinta años, los psicólogos notan una correlación clara entre la presencia de árboles a nuestro alrededor y nuestra capacidad para sentirnos a gusto con nosotros mismos. Lee el resto de la entrada »