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Por qué la vacuna de la gripe de este año funciona mal

Este mes se cumplen 100 años de la aparición de los primeros casos de la devastadora gripe de 1918, la que llegó a llamarse “gripe española” por un error de concepto en el que nadie suele reconocer un leve hálito de xenofobia. La explicación más común de este alias es que en noviembre de 1918, después de andar durante varios meses dando vueltas por otros países, la gripe comenzó a escalar en España, donde nuestros periódicos empezaron a contar la extensión de la epidemia que en otras naciones se había silenciado porque aún estaba vigente la censura informativa de la Primera Guerra Mundial.

Lo de la xenofobia es un tirón de orejas histórico; aunque hoy todos los expertos mundiales reconocen que la gripe no era de origen español, en su día se aceptó fácilmente un sobrenombre que cargaba las culpas en otro país. Pero hoy ya nadie llama a la sífilis el “mal francés”. Y si la gripe de 1957 continúa figurando en muchas referencias como “gripe asiática”, es porque, al fin y al cabo, surgió en Asia. La gripe de 1918 nació probablemente en EEUU o en China, pero es evidente que nadie va a llamarla “gripe estadounidense”. Aún hoy, sigue apareciendo mayoritariamente como “gripe española” incluso en los estudios científicos, y es dudoso que esto vaya a cambiar.

En fin, es un detalle menor que tampoco exige una sobreactuación. Incluso dándole la vuelta al argumento y por una parte que me toca profesionalmente, siempre podemos interpretar el alias de “gripe española” como un éxito del periodismo y de la libertad de prensa en este país un siglo atrás.

El virus de la gripe al microscopio electrónico, en una imagen coloreada. Las proteínas H y N son los 'pinchos' en la cubierta. Imagen de Pixnio.

El virus de la gripe al microscopio electrónico, en una imagen coloreada. Las proteínas H y N son los ‘pinchos’ en la cubierta. Imagen de Pixnio.

Lo destacable en estas fechas es que el aniversario de la pandemia que se llevó por delante —según las estimaciones científicas más usuales— entre 40 y 50 millones de vidas, la mayoría de ellas durante el otoño de 1918, nos llega precisamente cuando la vacuna de la gripe de esta temporada se ha revelado mayoritariamente ineficaz. Hoy vengo a explicarles por qué, y por qué es muy difícil evitar que esto vuelva a ocurrir.

Cuando hablamos de gripe en realidad estamos refiriéndonos a un conjunto de virus muy amplio. Por si a alguien interesa, lo conté con más detalle aquí, pero les hago un resumen sencillo: el nombre de gripe es solo una categoría taxonómica nacida de los criterios utilizados por los virólogos para nombrar los tipos de virus, del mismo modo que a todas las razas de perros las llamamos “perros” mientras que a un pariente muy próximo lo llamamos lobo.

En realidad estas distinciones no son caprichosas, sino que responden a ciertos criterios biológicos y evolutivos. Pero lo que es útil para la biología puede dar lugar a confusiones cuando se aplica a la medicina, porque en realidad estamos metiendo en el cajón de gripe varias cosas muy diferentes que podríamos diferenciar por el nombre, pero que solo diferenciamos por el apellido: gripe A, gripe B, gripe C y gripe D. La D es un nuevo virus reconocido oficialmente en junio de 2016 y que solo afecta al ganado. También podemos dejar fuera la gripe C, que hasta ahora no ha sido gran motivo de preocupación sanitaria. Nos quedamos con las dos importantes, la A y la B.

Pero dentro de estas existen además varios subtipos que son ligeramente diferentes en dos moléculas clave para la infección, denominadas hemaglutinina (H) y neuraminidasa (N). Por ejemplo, en la gripe A existen 18 formas distintas de H, denominadas de H1 a H18, y 11 de N, de N1 a N11. Así, existen diferentes gripes A, por ejemplo H1N1, H5N3, H5N8, H3N2… En cuanto a la gripe B, suelen circular dos tipos distintos que se conocen como Yamagata y Victoria.

Ahora, para complicarlo aún más: también existen diferentes subsubtipos o cepas de, por ejemplo, gripe A H1N1. La gripe de 1918 era A H1N1, pero era diferente a la A H1N1 de la pandemia de 2009 (entonces conocida como gripe porcina), la cual a su vez era diferente a la A H1N1 estacional que circulaba por entonces y a la cual llegó a reemplazar. Toda esta variabilidad se debe a que el virus de la gripe tiene una gran facilidad para mutar, dando lugar a nuevas cepas que ocasionalmente ganan a otras competidoras en su lucha por conquistar a sus víctimas, humanas o de otras especies.

De todo esto ya habrán imaginado que cada año lo que conocemos como gripe estacional es en realidad un pequeño zoológico compuesto por varias de estas diferentes criaturas, aunque suelen predominar tres: una gripe A H1N1, una gripe A H3N2, y un tipo de gripe B. Dos veces al año la Organización Mundial de la Salud revisa la información proporcionada por los centros nacionales de más de 100 países para decidir qué tipos se incluirán en la vacuna de la próxima estación respectivamente para cada hemisferio, en febrero para la próxima temporada de invierno en el norte y en septiembre para la del sur. Las vacunas suelen ser trivalentes, contra las H1N1, H3N2 y B más extendidas, o tetravalentes, cubriendo los dos tipos de B. Pero nadie tiene una bola de cristal, y por tanto la vacuna de cada año es una apuesta, que puede acertar o fallar.

Pero el problema principal de este año no ha sido que la previsión haya fallado, sino algo aún más intrincado. Seguramente habrán escuchado que el fracaso de la vacuna se debe a que el virus ha mutado. Es cierto, pero con una matización importante: la mayor parte del problema se debe no a que haya mutado el virus que se está transmitiendo en la calle, sino el que se ha empleado para elaborar la vacuna.

La gran mayoría de las vacunas contra la gripe se elaboran en huevos de gallina mondos y lirondos. La vacuna es un caldo de virus inactivado que no provoca infección, pero que dispara la respuesta protectora preventiva de nuestro sistema inmunitario. Para disponer de suficiente cantidad de virus que luego se inactiva, es necesario hacerlo crecer en algún hospedador, y el huevo es una incubadora natural perfecta y barata.

Inyectando huevos con virus de la gripe para la producción de vacunas. Imagen de FDA.

Inyectando huevos con virus de la gripe para la producción de vacunas. Imagen de FDA.

Para que el virus crezca en el huevo, tiene que adaptarse a ese nuevo hospedador. Normalmente esto se produce sin que las variaciones afecten a nada fundamental. Pero cuando los fabricantes de vacunas inyectaron huevos con la gripe A H3N2 actual para producir la vacuna del año pasado, en la temporada 2016-17, lo que sucedió fue que el virus mutó para adaptarse al ambiente del pollo de una manera que sí afecta a la respuesta inmunitaria. Como consecuencia, la reacción del sistema inmune de las personas vacunadas no es tan buena contra el H3N2 que se está propagando en la calle; aunque existe algo de reacción cruzada, la vacuna no cumple su función: en la temporada pasada, su efectividad contra el H3N2 estacional se estimó en un 34%.

Para este año se ha cambiado la cepa H1N1 empleada para las vacunas, pero este tipo es minoritario en la temporada actual. En cambio, se ha mantenido la misma H3N2 que el año pasado. La eficacia de la vacuna ahora es aún peor, bajando a entre un 10 y un 20% para H3N2. Según los expertos, a la mutación en el pollo se une que el H3N2 también está variando en la población humana; pero además hay otro factor adicional, y es que ha crecido la extensión de la gripe B Yamagata, que solo está cubierta por la vacuna tetravalente. La gripe B suele ser menos contagiosa que la A, pero sus síntomas son los mismos.

Lo peor es que el problema tiene difícil solución. La gran mayoría de la infraestructura de producción de vacunas está preparada para utilizar el huevo como incubadora del virus. Solo en personas alérgicas se emplean vacunas elaboradas en sistemas celulares de insectos o mamíferos. También existen las llamadas vacunas recombinantes, que no se basan en crecer el virus en un sistema vivo para después inactivarlo, sino que directamente fabrican solo las moléculas similares a las del virus que por sí solas pueden disparar la reacción inmunitaria. Pero tanto las vacunas basadas en células como las recombinantes son más costosas y laboriosas de producir.

Por suerte, hay otra posible solución que podría llegar en unos pocos años, y que les contaré mañana. Pero hoy quiero terminar subrayando lo evidente: incluso con vacunas deficientes como la de este año, para los grupos con mayor riesgo alguna protección es mejor que ninguna protección. La gripe mata cada año a miles de personas, e incluso una vacuna poco eficaz puede lograr que el curso de la enfermedad sea más benigno. Por último, una parte de la efectividad de las vacunas en el mundo real se basa en la llamada inmunidad grupal: cuanta más gente se vacuna, menor es la carga de virus que circula por ahí amenazando a los más débiles.

10 comentarios

  1. Dice ser Esta imagen no la entiendo.

    El material utilizado para construir el Pentágono y el Empire State Building está hecho de microbios más antiguos que los DINOSAURIOS

    Los bloques de construcción del Pentágono y el Empire State Building contienen microbios antiguos que vivieron mucho antes de que los dinosaurios caminaran por nuestro planeta.
    En un nuevo estudio, investigadores de Australia descubrieron que un material de construcción común conocido como piedra caliza oolítica está formado por pequeñas esferas de microbios mineralizados, que datan de hace 340 millones de años.
    Los hallazgos también desacreditaron la popular “teoría de la bola de nieve”, que argumentaba que los “ooides” carbonatados del tamaño de un milímetro se formaron como granos que rodaron por el fondo del mar.
    “Hemos propuesto una explicación radicalmente diferente para el origen de los ooides que explica sus características definitivas”, dijo el Dr. Bob Burne de la Escuela de Ciencias de la Tierra de la Universidad Nacional de Australia.
    “Nuestra investigación ha resaltado otro papel vital que juegan los microbios en la Tierra y en nuestras vidas”.
    Se ha argumentado durante mucho tiempo que estos carbonatos esféricos llamados ooides se formaron en un efecto de bola de nieve a medida que los granos acumulaban capas de sedimentos.
    Las calizas oolíticas de muchas variaciones se pueden encontrar en todo el mundo, desde los Estados Unidos y el Reino Unido, hasta las Bahamas, China y la Bahía Shark de Australia Occidental.
    Y, su uso como materiales de construcción se remonta a la historia humana.
    “Muchas calizas oolíticas forman excelentes piedras de construcción, porque son fuertes y livianas”, dijo Burne.
    “La oolita Mississippian encontrada en Indiana en los EE. UU. Se ha utilizado para construir partes del Pentágono en Virginia y partes del Empire State Building en la ciudad de Nueva York.

    20 enero 2018 | 22:56

  2. Dice ser tele life living fossils

    ¿Tendrá tiempo el ser humano de conseguir lanzarse en esporas e inocularse de algún modo en otros planetas? Telelifos…

    21 enero 2018 | 03:30

  3. Dice ser Alguien ha Asesinado a Aaaaaaaaguieeeeeeeeennnnnn…… !!!

    “Alguien ha Asesinado a Aaaaaaaaguieeeeeeeeennnnnn…… !!!”

    23-F la Nueva Maldición de estilo Tutank hamon (unusualactivities.wordpress.com)
    =====================================
    La Va nguardia de Ca taluña de Barcelona (España) me borró 6 veces este post y me acabó baneando. A día de hoy sigo sin poder comentar nada. Llevo años leyendo este periódico, como otros periódicos, y garantizo que emplean la censura de forma expeditiva si hablas de algún tema sensible, aunque sea con pruebas y de forma respetuosa.

    El motivo de toda esta furia fue que en el periódico “la Van guardia” de España hay una sección “Sucedió hace X años” y apareció una noticia que recordaba el 35 aniversario del 23-F, que fue el intento de golpe de estado en España. En el texto que acompañaba a la foto, la autora del reportaje mostraba, por orden de importancia en el 23-F, la situación posterior de las personas procesadas.

    La Reacción
    Esa información ha incomodado tanto, que hacia las 15h han quitado todo el texto del reportaje y han dejado sólo la foto. La gente preguntaba que porqué ponían sólo una foto, será porque tienen mucho que ocultar. Una vez que la noticia ha pasado a la hemeroteca, han vuelto a poner el texto para disimular.

    Estás informado, no porque te informe el periódico “democrático” y los periodistas, sino un lector.

    Plaga de fallecimientos
    Resulta que de un total de 33 encausados, de los 8 primeros que tenían más información, 7 fallecieron poco después de los hechos, varios de ellos justo después de los hechos. Otros 2 también fallecieron justo después y 1 de ellos era el único civil y segúramente con información. En total 9 de 33 murieron a continuación y en los años siguientes, y aparte de eso también falleció el que era presidente del gobierno A dolfo Su arez y que era el que acumulaba más información aparte de los encausados. Además de esto, 1 persona más falleció años después.

    De los primeros en orden de importancia, sólo queda vivo Anto nio Tej ero, que asaltó el congreso de los diputados. Es el más conocido pero era el de menor rango y era el que tenía menos información porque era el más expuesto. Digamos que es el que hizo el trabajo más sucio y que era un individuo bastante tosco e iletrado, propio de una vida que transcurría en un cuartel de esos años.

    Adolfo Suarez, unos años después fue atacado por una grave enfermedad que le convirtió en una persona completamente ignorante de su realidad, que no recordaba nada de su vida y ni siquiera sabía ni quién era, y así durante muchos años hasta que falleció hace poco. Es el único ex-presidente del gobierno de España fallecido desde esa fecha hasta la actualidad.

    Es como la maldición de Tutankhamon.

    Atención: J u a n C a r l o s I y su mujer pertenecen a una organización Criminal llamada “11”.
    Se han hecho con el poder gracias al apoyo de esa banda y cualquiera que se les oponga puede ser asesinado.
    Eso es lo que les ha pasado a los testigos que pudieran declarar y que participaron en el 23-F, dirigido por J u a n C a r l o s I y su mujer. Ha sido una masacre.

    PORQUÉ HA FRACASADO ESPAÑA
    Principales Responsables:
    1.- La Orga=nización Crim=inal “11”.
    2.- La CI=A.
    3.- Los B =or bon es.
    4.- Los Cómplices de los B=orb=ones.
    5.- Estamentos Co=rruptos. Principales: Judicial, Policial, Político, Económico y Medios de Comunicación.
    6.- La Desactivación de los Controles. La Unión Europea.
    7.- La Sociedad-E=sco=ria.
    8.- La inm=igración.

    A los bor=bon=es les puso Fr a=nc o, la CI=A y el departa=mento de estado Americano.
    Al 100% de los diputados de 1975 les puso la C=IA y J u =a n C a r l o s I El C=esid (C=NI) fue creado por la C=IA y sus agentes trabajaban a media jornada en tareas de la CI=A en España.

    La C=IA a través de sus empresas son las principales promotoras de congresos para profesionales donde captan a nuevos secuaces. La CI=A lleva desde los años 50 metiendo las manazas con absoluta impunidad. Entran por la base de Torre=jon como pedrito por su casita sin presentar documentacion, hacen lo que les parece y se marchan a reírse a Wyomin, a Kansas o a donde vivan esas cucarachas americanas.

    J u =a n C a r l= o s I y su mujer son los responsables del autog=olpe de estado del 2=3-F. Los documentos siguen siendo secretos porque hicieron presion para que los detenidos no hablasen.

    J u =Ia n C a r =l o s I y su mujer son los mayores lad=Irones y usur=Ipadores de España. No sólo eso, sino grandes promotores de ladro=nes y saq=ueadores. Es decir, que los mismos que tienen la tarea de proteger la calidad de vida de 40 millones de personas son los que se dedican a saq=uearles y apartar a manot=azos a cualquiera que pretenda proteger los interes de la población. Y eso a la vez que se llenan la boca con la palabra España y se hace el ma=jete cam=pechanete.

    El total de veces que se ha explicado en los medios de comunic=acion desde 1975 ha sido: 0 (CERO)

    Los paises como España fracasan porque están a reventar de e=scoria, como vosotros los “perio=distas”. Ahora disimula.

    P.D.: Cuándo llaman a declarar a Bá rb=a ra Rey por E=xtorsión y Apropiación indebida de 500 millones de pesetas de los impuestos y a J u a n C a r =l o s I por robo? (no hay manera, jejejejee).

    21 enero 2018 | 06:15

  4. Dice ser anabelen

    Esto es muy sencillo. La gripe es una epidemia que nos crean cada cierto tiempo para: crecer las ganancias en farmacéuticas y para eliminar personal.
    Cada cierto tiempo mandan lo necesario para eliminarnos el que se pone la vacuna es el que pica la naturaleza hay que dejar la sola.
    Antes era de día ahora ilegalmente de noche pasan aviones tirando a la poblacion la Mierda suficiente para que enfermemos cada día por Madrid por Murcia por Barcelona dublin….Por todos lados.
    vosotros seguid picando con la química de los medicamentos para que te eliminen .

    21 enero 2018 | 08:36

  5. Dice ser juan

    Pues sencillamete por que no hay vacuna eficaz contra la gripe …..

    21 enero 2018 | 10:25

  6. Dice ser InfraMUNDO

    4. Anabelen.

    Deja de fumar cannabis, que aunque es muy ecológico y muy parte de la naturaleza, a ti no te ayuda en nada.

    21 enero 2018 | 10:58

  7. Dice ser Cristina

    La gente que ha escrito en los comentarios está para que la encierren y les quiten el Internet.

    21 enero 2018 | 11:27

  8. Dice ser Gerardo

    “en febrero para la próxima temporada de invierno en el norte y en septiembre para la del sur”

    ¿No será al revés? Vacunarse en febrero cuando está terminando el invierno es un poco extraño.

    21 enero 2018 | 12:34

  9. Dice ser Noa

    4. Anabelén, pero qué dices, criatura, de verdad, duerme un poco y serénate o algo, porque vaya tela…

    21 enero 2018 | 12:58

  10. Dice ser Stacy Malibú

    ¡¡Gracias!!!
    Sobre todo por remarcar la importancia de la INMUNIDAD GRUPAL, ya que muchas personas piensan que el mundo sería mejor sin vacunas y la extensión de esa creencia es peligrosa.
    Pero gracias también por exponer de forma tan clara y correcta cómo se hace una vacuna, por qué a veces fallan y evidenciar que no es todo un complot de las farmacéuticas para que enfermemos y vendernos frenadol.
    ¡¡Más artículos como este hacen falta!!!

    21 enero 2018 | 13:42

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