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¿Una vacuna para dominarlos a todos (los virus de la gripe)?

Si leyeron mi artículo de ayer, se habrán quedado con la firme impresión de que es imposible fabricar una vacuna única, un comodín que, como el anillo de Tolkien, pueda dominar a todos los virus de la gripe con independencia de si son orcos o enanos. Pero no, no lo es. Posible, sí; fácil, no. Ya tenemos una en pruebas que podría llegar a su brazo preferido en unos años.

Como les contaba ayer, el problema con la inmunización contra la gripe es que las vacunas van dirigidas contra unos pinchos con forma de arbolito en la superficie del virus, formados por dos proteínas llamadas hemaglutinina (H) y neuraminidasa (N), que tienen una pasmosa facilidad para cambiar de forma.

Ilustración del virus de la gripe disponiéndose a infectar una célula a la que se une a través de su proteína hemaglutinina. Imagen de CSIRO / Wikipedia.

Ilustración del virus de la gripe disponiéndose a infectar una célula a la que se une a través de su proteína hemaglutinina. Imagen de CSIRO / Wikipedia.

La acción de las vacunas se basa en crear una memoria inmunológica que prepare la respuesta contra futuros ataques del mismo enemigo. Estimulando el sistema inmunitario con un virus muerto (ya he contado aquí que –y por qué– soy partidario de calificar a los virus como seres vivos, pero si no están de acuerdo, cambien “muerto” por “inactivado”) o con esas proteínas sueltas, creamos esa memoria que después repelerá un ataque real con fiereza. Si no creamos antes esa memoria, el organismo también reaccionará contra el invasor, pero padeciendo la enfermedad que este le provoca.

Así, y dado que el perfil grabado por la vacuna en la memoria inmunológica viene determinado por H y N, cuando estas cambian es como si el organismo se enfrentara a un virus casi completamente nuevo, aunque todo lo que haya por debajo de esos pinchos variables sea básicamente lo mismo que antes.

La pregunta entonces es: ¿no sería posible dirigir la vacuna contra algo que no cambie tanto en el virus de la gripe? La respuesta es que sí, sí lo es, pero encontrar la estrategia perfecta es complicado. Numerosos equipos de investigación en todo el mundo están trabajando en la creación de una vacuna universal contra la gripe, que pueda protegernos de una vez y para siempre (o al menos, para un buen número de años) no solo contra la estacional de cada año, sino contra cepas más raras de las que provocan pandemias como la mal llamada “gripe española” de 1918.

Como conté aquí hace un par de años, los expertos temen que en cualquier momento pueda brotar una cepa de un tipo exótico de gripe, como H9N2 o H10N8, que de repente convierta nuestra semanita de malestar y baja laboral en una amenaza muy seria para la vida. Y la posibilidad de contar con una inmunización que actúe a largo plazo permitiría aplicar la vacuna a los niños, cuando la respuesta es más fuerte, y no como ahora a edades avanzadas cuando el sistema inmunitario ya sufre de los mismos achaques que el resto del cuerpo.

Así, los intentos actuales de los investigadores por diseñar una vacuna universal contra la gripe se resumen en estas dos líneas:

1. Utilizar la base de los pinchos, menos variable que la cabeza

Las proteínas H y N del virus de la gripe varían mucho en sus cabezas, la parte más expuesta al exterior, pero no tanto en sus tallos, la parte que está unida a la cubierta del virus. Algunos grupos de investigación están tratando de lograr que el sistema inmunitario pueda reaccionar contra la base de los pinchos; pero dado que es menos accesible que la cabeza, está menos expuesta al reconocimiento de los anticuerpos de nuestro organismo, así que el desafío consiste en encontrar la manera de que sea más visible para el sistema inmune.

Un equipo de EEUU lo está intentando con nanopartículas cubiertas de pinchos a los que se les han cortado las cabezas para dejar sus tallos expuestos. Utilizando de este modo un pincho basado en la proteína H1, los científicos han conseguido proteger totalmente a los ratones y parcialmente a los hurones (dos modelos animales muy utilizados para los estudios de gripe) contra una infección letal de otro virus, el H5N1, llamado gripe aviar. Con una idea parecida, pero con los tallos de H1 en pequeños grupos como aparecen en el virus, el Instituto de Vacunas Crucell de Leiden (Países Bajos) ha logrado también neutralizar el H5N1 en ratones y monos.

Partículas del virus de la gripe al microscopio electrónico. Imagen de Pixnio.

Partículas del virus de la gripe al microscopio electrónico. Imagen de Pixnio.

2. Utilizar antígenos internos del virus

Un antígeno es todo aquello contra lo que nuestro organismo es capaz de producir anticuerpos, moléculas en forma de Y cuyos extremos encajan con la forma del antígeno como las piezas de un puzle. Nuestras venas y arterias están continuamente patrulladas por una inmensa legión de linfocitos, células del sistema inmunitario. Uno de sus tipos, las células B, están especializadas en producir cada una un tipo de anticuerpo capaz de reconocer y unirse a un antígeno concreto, llevando este anticuerpo en la superficie. Cuando por casualidad una célula B se topa con el antígeno que encaja en sus anticuerpos, lo captura y se lo traga, rompiéndolo en trozos que luego expone de nuevo en su superficie.

Esta célula espera entonces la ayuda de otras llamadas células T helper o Th (colaboradoras). Cuando una célula Th reconoce los trozos de antígeno expuestos en la cubierta de la célula B, produce una serie de moléculas llamadas linfoquinas que obligan a la célula B a multiplicarse. Algunas de las células resultantes de esta multiplicación se convierten en células de memoria, que se quedan a la espera, preparadas para responder a una futura infección (este es uno de los mecanismos que aprovechan las vacunas), mientras que otras se convierten en células plasmáticas, capaces de producir anticuerpos en masa que se liberan a la sangre.

Una vez circulando por la sangre, estos anticuerpos esperarán a encontrarse con su antígeno diana para unirse a él, recubriendo el virus y neutralizándolo. A menudo, los virus así recubiertos de antígenos serán después engullidos y eliminados por otros tipos de células llamadas fagocitos.

He explicado esto para que se entienda cuál es el problema: los virus también llevan antígenos en su interior, pero dado que están ocultos cuando el virus circula por el organismo, no pueden disparar esta respuesta que se conoce como humoral, llamada así por los anticuerpos que viajan libres por el humor o fluido sanguíneo. Pero por suerte, nuestro sistema inmunitario cuenta con otra respuesta llamada celular. Algunas células se tragan los virus y rompen todos sus componentes, incluyendo los internos, en pedazos que después exponen en su superficie. Ciertas células T reconocerán estos trozos para poner en marcha la respuesta de anticuerpos, como he explicado arriba, pero también se activan otras llamadas T citotóxicas o Tc que matan las células infectadas por el virus.

Por lo tanto, los antígenos internos del virus también pueden disparar la respuesta celular. Pero en general las vacunas se diseñan para provocar una fuerte respuesta humoral de memoria, y en cambio son poco eficaces en la respuesta celular. Actualmente muchas investigaciones sobre vacunas buscan precisamente esto, aumentar la respuesta celular para mejorar la reacción inmunitaria y ofrecer protección a más largo plazo.

Vacuna contra la gripe. Imagen de CDC.

Vacuna contra la gripe. Imagen de CDC.

Así, si fuera posible diseñar una vacuna capaz de poner en marcha una fuerte respuesta celular contra algún antígeno interno que varíe poco a lo largo del tiempo y entre unos virus y otros, tendríamos el anillo único, la vacuna universal contra la gripe. Para provocar una mayor respuesta celular, se ensayan vacunas con virus vivos debilitados en lugar de virus muertos o trozos sueltos como en las actuales, con la idea de que dispararán una buena respuesta celular.

Aunque la perspectiva de inyectarse un virus vivo pueda sonar alarmante, las vacunas con virus atenuados son muy comunes y funcionan maravillosamente; la triple vírica que se aplica a los niños contra el sarampión, las paperas y la rubeola es una vacuna de virus atenuados, lo mismo que la de la fiebre amarilla que nos ponemos los viajeros. Una ventaja adicional de las vacunas con virus atenuados es que algunas pueden administrarse por la boca o la nariz; la vacuna oral de la polio pudo distribuirse masivamente en los países en desarrollo, y es un factor decisivo en el esfuerzo hacia la erradicación de esta enfermedad.

De hecho, ya existe la vacuna nasal de virus atenuado contra la gripe, pero no ha sido muy eficaz. Esta semana se ha publicado en la revista Science un nuevo diseño que parece muy prometedor. Investigadores de China y EEUU han obtenido un virus mutante que tiene todo lo deseable en una gripe para vacuna: se multiplica bien, lo que le permite ser muy visible para el sistema inmunitario, pero apenas produce síntomas y en cambio dispara una fuerte respuesta de células T; además, es hipersensible al interferón, un antivirus natural de nuestro organismo que el virus normal de la gripe consigue eludir. Aún le queda mucho recorrido hasta demostrar su utilidad, pero por el momento ha funcionado muy bien en ratones y hurones.

He dejado para el final la vacuna que está más cerca de llegar a convertirse en una realidad. La compañía Vaccitech, un spin-off de la Universidad de Oxford, ha montado antígenos internos de la gripe en un virus falso que se utiliza como vehículo. El objetivo de esta vacuna es combatir absolutamente todos los tipos de gripe A, la más preocupante y la que provoca mayor número de muertes.

De las tres fases de ensayos clínicos que deben cubrirse antes de que un producto farmacéutico llegue al mercado, Vaccitech está ahora en la segunda. En la primera ya probaron que la vacuna es segura, después de demostrar su eficacia en animales. Actualmente la fase II está testando si es capaz de proteger contra la gripe en combinación con las vacunas estacionales. Esta etapa terminará en octubre de 2019. Si todo funciona según lo esperado, la fase III emprendería las pruebas finales antes de que la vacuna esté disponible, lo que podría ocurrir dentro de 5 a 7 años. Tal vez esta sea una carrera que podamos ganar antes de que llegue la próxima gran pandemia de gripe.

7 comentarios · Escribe aquí tu comentario

  1. Dice ser pues vaya autopsias

    Olivia Lua, quinta actriz porno hallada muerta en menos de tres meses

    ¿Cinco personas muertas y todavía no se sabe a ciencia cierta de qué se mueren?
    ¿Esto que´es? ¿Otro mmisterio insondable?

    21 enero 2018 | 22:39

  2. Dice ser oszapelamivir

    Michael Messenger, de 12 años de edad, falleció el 11 de enero en el Hospital de St. John River District, en Michigan. El pequeño se había vacunado de la gripe en el mes de diciembre. Sin embargo, ingresó en el centro con síntomas del virus.

    21 enero 2018 | 23:17

  3. Dice ser hay virus fatales, pero¿hay virus necesarios?

    Nunca he mirado a los virus puramente como enemigos de la vida. Los hay que sí, que al entrar en contacto con un organismo, a base de replicarse, provocan destrucción incluso total. Pero ese mecanismo de replicación puede formar parte indispensable para el desarrollo de la vida.
    Más bien pienso que son parte fundamental y primigenia de la naturaleza viva. Son muchos y están en todas partes. No todos provocan destrucción de un organismo ensamblado. Tal vez ayudan de lagún modo a mantener el buen estado de las defensas. Podrían incluso provocar algún tipo de cambios en la genética o mantenerla invariable. No son bichos pensantes al acecho. Tampco los veo como seres necesitados de replicación para sobrevivir, sino que ese proceso de replicación es puro movimiento evolutivo y natural. Creo que sin virus no habría existido la vida en este planeta.
    Cuando hablamos de volcanes pensamos en dragones, en infiernos, en monstruos, en entidades destructivaspara la naturaleza, cuando son estrictamente necesarios, porque han sido parte necesaria de los procesos evolutivos del planeta. Son un efecto, no son causa. Un efecto necesario, atado al mecanismo evolutivo. No tienen por qué ser destructivos porque aniquilen pueblos y gente. La Naturaleza es mucho más que nuestros pueblos y nuestra gente, y hay llugares en este planeta que no existirían sin el mecanismo del volcán. Que vale que puede resutar extraño el pensamiento para algunas personas, pero al igual que el rayo, los vientos, etc… por ser agentes a lso que tenemos por adversos para nuestros intereses, son indispensables en el mecanismo de la existencia. Los virus creo qeu son acompañantes de este embrión planetario desde casi el inicio de sus tiempos. Seguramente me equivocaré, pero no concibo la idea de un virus que aparece de una sombra chinesca de repente, sinestar enla Naturaleza, de un universo paralelo, para acabar con la vida. Si llevan millones de años latiendo células en este mundo y andan por ahí, tal vez no sean antivida ni antimateria, sino aprte de la materia que mantiene mecanismos de otros tiempos anteriores y coetáneos no evolucionados como el resto. Y no quiere decir que sean imperfectos. ¿Qué pasaría si desaparecieran los virus si fuera factible? ¿Lo sabemos? ¿Afectará en algo a la evolución global?
    Eso sí, como te entre uno qu enose hay aadaptado y te clave la patita fuera de tiempo, igual casca y nos destroza mismamente. ¿Qué haces leyendo esto, desorientado lector? No hagas caso´- Me ha picado el virus de la tontería y la divagación surrealista ilógica e invertebrada. Puro invento, sin más. Hay que cabar con todos ellos. Sin duda. Ya están fuera de lugar. Con lo que hacen sufrir y a cantidad de gente que muere por su culpa. A arrasarlos, cuanto antes mejor.

    21 enero 2018 | 23:56

  4. Dice ser jessica

    Hola, estoy aquí no solo para testificar, sino también para alentar a las personas que enfrentan problemas matrimoniales o de relación. Sobre los maravillosos trabajos del Dr. Ogundu, correo electrónico: [drogunduspellcaster@gmail.com], me enamoré perdidamente de mi esposo hasta que una mujer me lo arrebató. entonces le grité a mi amiga y ella me contó cómo se enfrentó a un problema similar y me dio este gran contacto físico y proporcioné todos los elementos que necesitaba para el hechizo y ahora estoy feliz otra vez viviendo en amor con mi familia. Te empleo para ponerte en contacto con este hombre. Su historia o dolor cambiará en unos días y hoy estará sonriendo como yo. Una vez más estoy agradecido. Póngase en contacto con él en su correo electrónico a través de: [drogunduspellcaster@gmail.com] si se enfrenta a algún tipo de problema
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    22 enero 2018 | 00:30

  5. Dice ser Julian Martinez

    La vacuna que hoy syfrimos dentro del mundo capitalista de los aliados, nos estan leiando a todos los que sudan lo que hoy comen y el techo donde cobijarse. Por esto y mucho mas expon lo siguiente.

    Lo cierto es que el final de la supuesta independencia catalana, esto hoy esta mas que claro.
    Los chorizos, corruptos y degenerados son los mismos socios catalanes y la panda Central, despistando los pueblos de la realidad que hoy sufre la Nación en general. Repito, estamos gobernados por una manada de ladrones y degenerados mafiosos que tomaron las administraciones del Estado. Esto supone que la dictadura de Franco del pasado siglo fue terrible, pero a la vez al comparar con lo de hoy, supone tan bien ser juguetito.

    Este baile de despiste social que hoy vive el mundo obrero y especial las nuevas generaciones, continuara con diferentes metodos tecnológicos al revestir carácter universal por el multinacionalismo capital que se esta programando por todo el planeta, fomentando los conflictos sociales, guerras comerciales, mezcla de culturas por invasión calculado, unos los colocan en barcazas, otros en avión etc, etc, con la unica diferencia de buscar el punto débil de cada nación para que nadie se entienda ni coordinen en la lucha contra la corrupción multinacional, que tanto mal, hoy esta hacienda sufrir hasta el propio planeta.

    El mito de la independencia Catalana, hoy esta bien claro, “es una gran mentira, es una astucia histórica que hoy usan para despiste de los pueblos”. Como tan bien es, eso de las deudas de docenas de billones que ciertas naciones del sistema capital deben y tiene que pagar el mundo obrero, mientras que los tradicionales ricos son mas ricos, mas el aumento de nuevos ricos, mientras el mundo obrero mas pobre hipotecados por vida y nuevas generaciones sin futuro..,

    22 enero 2018 | 02:32

  6. Dice ser Micheal Benson

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    Micheal Benson

    22 enero 2018 | 06:26

  7. Dice ser juan

    Estaria bien …..

    22 enero 2018 | 09:01

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