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Quién fue… Pete Browning: la difícil historia de un bateador discapacitado en el siglo XIX

Cromo de béisbol de la temporada 1888-1889 representando a Pete Browning (WIKIPEDIA).

Cromo de béisbol de la temporada 1888-1889 representando a Pete Browning (WIKIPEDIA).

Pues vamos a cerrar la semana con un viaje casi hacia la prehistoria del béisbol, el pasatiempo favorito de América. Es un viaje que nos lleva al siglo XIX para descubrir a un personaje singular. El descubrimiento de su historia, por cierto, fue para mí pura serendipia. Estaba yo buscando cosas del cineasta Todd Browning (por puro gusto, nada que ver con el blog), cuando descubrí que había tenido un tío que fue jugador de béisbol profesional. Leí su historia y decidí inmediantemente contaros la historia de Pete Browning.

Louis Rogers ‘Pete’ Brownig nació el 17 de junio de 1861 en Louisville, Kentucky. Era el octavo hijo de una familia de agricultores. Cuando tenía 13 años, Browning perdió a su padre durante un ciclón. También durante su niñez fue cuando contrajo mastoiditis, una infección del oído que, en aquel entonces, era una enfermedad muy grave.

Esta mastoiditis le provocó la pérdida de audición, y agudísimos dolores de cabeza que le acompañarían toda la vida. Esta sordera le obligó a salir del colegio a temprana edad y lo que es peor: para sobrellevar el insorportable dolor, Browning empezó a beber mucho y desde muy joven.

Con 16 años empezó a jugar al béisbol y en 1882 empezó a formar parte de los Louisville Eclipse de su ciudad natal. Desde muy pronto empezó a destacar como un extraordinario bateador. En 1884, y después de que a Browning se le rompiera un bate, Bud Hillerich, el hijo de un empresario dedicado a la fabricación de bates, le invitó a que visitara a su padre y que encargara un bate a medida. A Browning le pareció buena idea y encargó tres. El día que estrenó el primero consiguió tres ‘hits’, lo cual dio origen a que los bateadores encargaran sus bates a medida. Por supuesto, para Hillerich fue un aldabonazo y se convirtió en una de las grandes firmas de fabricación de bates, patentando un bate llamado ‘Louisville Slugger’.

Pese a que se sometió a varias operaciones por su problema de salud, ninguna de ellas lo solucionó. Por eso, su alcoholismo fue ‘in crescendo’, llegando a presentarse borracho a los partidos. En 1889 fue suspendido durante dos meses por este motivo. Pese a todo ello, era uno de los mejores bateadores de la liga. Pero además, era un tipo de lo más excéntrico. Cuidaba a sus bates como si de personas reales se tratara. Les hablaba, les ponía nombre y además, creía que cada bate tenía un número limitado de golpes. Cuando ese número, que sólo él conocía, llegaba, Browning ‘jubilaba’ el bate, conservándolo en casa de su madre. Miraba fijamente al sol porque creía que así fortalecía sus ojos, ejercicio que combinaba con el de sacar la cabeza por la ventanilla cuando viajaba en tren. Además, era un asiduo usuario de servicios de prostitutas.

Browning mantuvo una carrera de éxito hasta su retirada, en 1893. Tras dejar el bateo, fue vendedor de tabaco y puso un bar, pero no le fue nada bien. Su salud siguió en franco deterioro, hasta que en 1905 fue ingresado en un psiquiátrico debido a su profundo alcoholismo. Un par de meses después, falleció. Era el 10 de septiembre de 1905. Su mastoiditis seguía activa. Tenía cáncer, cirrosis, daño cerebral irreversible a causa del alcohol y parálisis. Está enterrado en el cementerio Cave Hill de Louisville.

Pese a que no pertenece al Salón de la Fama del Béisbol, Pete Browning está considerado como uno de los más grandes bateadores del siglo XIX y el pionero en la moda de encargar bates a medida.

Buen fin de semana.

Santuarios del deporte. Rupp Arena de Lexington: la mayor cancha de baloncesto del mundo

Imagen del interior del Rupp Arena (WIKIPEDIA).

Imagen del interior del Rupp Arena (WIKIPEDIA).

Los más viejos del lugar pensaréis que se me ha ido la olla o algo así. “Este artículo ya ha salido” o “al menos alguno con un titular parecido”, diréis. Es cierta la segunda parte. Hace justo 16 meses os hablé de la cancha cubierta más grande del mundo, pero de lo que hoy os voy a hablar es de la cancha de baloncesto (y sólo baloncesto, de ahí el matiz) más grande de este planeta. Nos vamos a la tierra del bourbon para hablar del Rupp Arena.

Nombre oficial: Rupp Arena.

Ubicación: 432 West Vine Street, Lexington, Kentucky, Estados Unidos.

Capacidad: 23.500 espectadores.

Año de inauguración: 1976.

Propietario: Gobierno del condado de Lexington-Fayette.

Más cosas: Pues se trata de la casa de los Wildcats de la Universidad de Kentucky, uno de los equipos con más solera de la NCAA. Por su capacidad, suele ocupar el primer puesto de canchas americanas por asistencia. El último récord data de 2010, cuando se dieron cita en ella 24.480 personas (evidentemente, casi 1.000 de ellas sin poder sentarse). El motivo es que en los fondos existen unas zonas de sillas sin respaldo en la que se pueden situar más espectadores si se aprietan.

Exterior del Rupp Arena (WIKIPEDIA).

Exterior del Rupp Arena (WIKIPEDIA).

Construida bajo el proyecto del arquitecto Ellerbe Becket, las obras duraron cerca de dos años y medio y tuvieron un coste de 55 millones de dólares, que al cambio actual serían unos 220 millones de dólares. Sobre el nombre, deciros que se puso en honor de Adolph Rupp, un mítico entrenador de los Wildcats que a finales de los 40 y principios de los 50 hizo cuatro veces campeones al equipo de la Universidad de Kentucky.

Pese a su importancia, es una de las canchas de la NCAA que menos arreglos o renovaciones ha recibido en su época. Hasta 2001 no se le hizo su primer lavado de cara, que incluyó la instalación de cuatro videomarcadores y algunas reformas menores, entre ellas la del parqué. Como curiosidad, el emblema que ocupaba el centro de la cancha entre 1976 y 2001 está ahora en una de las entradas a la instalación.

Además del baloncesto, el Rupp Arena ha acogido conciertos de artistas como Paul McCartney, Elton John o Guns N’ Roses, numerosos espectáculos de lucha libre e incluso el concurso de Miss Kentucky.

Os dejo un curioso vídeo en el que se miden los decibelios dentro del Rupp Arena:

Hasta mañana.

Qué fue de… Sam Bowie: lo eligieron antes que a Michael Jordan

Portada de la revista 'Sports Illustrated' con Bowie como protagonista. Es de diciembre de 1983 (Sports Illustrated).

Portada de la revista ‘Sports Illustrated’ con Bowie como protagonista. Es de diciembre de 1983 (Sports Illustrated).

El nombre del protagonista de hoy ha aparecido alguna vez en los comentarios, cuando hemos hablado de drafts de la NBA.  Su nombre no es famoso tanto por sus méritos deportivos, sino por la presencia junto a él, en el draft de 1984, del que para la mayoría es el mejor jugador de baloncesto de todos los tiempos: Michael Jordan. Sin más, os traigo para empezar la semana a Sam Bowie.

¿Quién era?: Un pívot estadounidense de los 80 y los 90.

¿Por qué se le recuerda?: Ni más ni menos que por haber sido elegido por delante de Michael Jordan en el draft de 1984, cuando después, su carrera NBA fue muchísimo más discreta que la de ‘Air’.

¿Qué fue de él?: Se retiró en 1995 en las filas de Los Angeles Lakers. Tras abandonar la práctica profesional del baloncesto, se trasladó a Lexington, Kentucky, donde se dedica a las carreras de caballos (más en concreto, a las de carros o calesas), ya que es poseedor y entrenador de equinos de competición (Kentucky es el estado de las competiciones de caballos por excelencia en Estados Unidos).

¿Sabías qué…?: Sí amigos, imagináos la situación. Los Portland Trail Blazers tienen la segunda elección del draft de 1984. Primero, los Houston Rockets habían elegido a Hakeem Olajuwon. Era el turno de los de Oregon. Pudieron elegir a Charles Barkley, a John Stockton o a un chaval que estaba deslumbrando en la Universidad de Carolina del Norte, Michael Jordan… pero no, eligieron a Sam Bowie. Hombre, a toro pasado es fácil criticar a Portland por dejar escapar a Jordan, pero ¿quién iba a saber entonces que Jordan iba a ser el mejor jugador de todos los tiempos? Sea como fuere, la de Sam Bowie por Portland está considerada como la peor elección de draft de todos los tiempos.

– En descargo de Portland cabe decir que el año anterior, 1983, habían seleccionado ya a un escolta de primer nivel. Clyde Drexler, por lo que los Blazers tenían bien cubierto ese puesto y no tenían necesidad real de seleccionar a un jugador del perfil de Jordan.

'Trading card' o cromo de Sam Bowie en su época de Portland (d)

‘Trading card’ o cromo de Sam Bowie en su primer año en Portland (NBA)

– Tampoco se puede culpar a Portland de haber hecho la selección de Bowie a tontas y a locas. El pívot fue uno de los más destacados jugadores de la NCAA en sus años universitarios. Ostenta el récord de tapones de la Universidad de Kentucky y de hecho, su camiseta (31) está retirada por el equipo de este centro educativo.

– Rockets y Blazers se jugaron con una moneda ser el primero en seleccionar en el draft del 84. Ganó Houston. Olajuwon era también la primera opción de Portland.

– Como os decía, ESPN y Sports Illustrated nombraron a Sam Bowie como la peor elección de la historia de la NBA. Su explicación: hay que elegir talento, no necesidad.

– Otro de los aspectos que inciden en el error de Portland es que Bowie había sufrido una lesión grave de tibia en su época universitaria. De hecho, en su carrera NBA se comprobó que esa lesión fue un lastre para Bowie.

– En su primera temporada en la NBA se rompió la pierna izquierda. En la siguiente, se rompió la derecha. Y en la pretemporada de su tercer año, de nuevo la tibia izquierda.

– Sobre sí mismo y ser considerado como la peor selección del draft de la historia, Bowie afirma que “yo personalmente siento muy honrado de que mi juego me llevara a que alguien pensara en mí como merecedor de la segunda selección, y no siento que tengo que pedir disculpas por ello”.

– Mide 2,16 metros.

– Bowie tiene una hija, llamada Gabby, que juega también al baloncesto.

Biografía, palmarés, estadísticas: Samuel Paul Bowie nació el 17 de marzo de 1961 en Lebanon, Pennsylvania. Formado en la Universidad de Kentucky, en 1984 debutó en los Portland Trail Blazers. En 1989 se fue a los New Jersey Nets. En 1993 se fue a los Lakers, donde se retiró dos años después.

Os dejo con la elección de Bowie en el draft del 84:

Hasta mañana.