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Zika, ébola: ¿de dónde surgen las nuevas amenazas virales?

Enrique J. de la RosaEster LázaroPor Ester Lázaro y Enrique J. de la Rosa (CSIC)*

Hoy el zika, ayer el ébola… ¿Cuál tocará mañana? La sorpresa y cierta alarma que nos causan las infecciones virales emergentes tienen su explicación en la biología de los virus, sin necesidad de acudir a ningún tipo de conspiración.

Los virus son entidades biológicas de una gran simplicidad. Están compuestos por una o varias moléculas de ADN o ARN, que contienen la información genética, y una o dos estructuras que lo envuelven y protegen: la cápsida de proteínas y la envuelta de lípidos y proteínas. Fuera de una célula los virus son entidades inertes y relativamente resistentes a las condiciones ambientales. Cuando infectan una célula dentro de un organismo comienza a ejecutarse un programa cuyo objetivo es que el metabolismo celular se ponga al servicio del virus, se produzca una progenie viral y se extienda la infección a las células vecinas. Este proceso entre virus y células infectadas es el que da lugar, por diferentes vías, a la enfermedad y sus complicaciones que, en casos extremos, producen la muerte del organismo infectado. Algunas de dichas enfermedades, como la gripe, se conocen desde muy antiguo. De otras, sin embargo, no hemos tenido noticia hasta tiempos más recientes. Entre estas últimas tenemos el sida causado por el VIH, las fiebres hemorrágicas provocadas por el virus ébola, o los síndromes causados por el SARS (siglas en inglés de Síndrome Respiratorio Agudo y Grave)  y el MERS (siglas en inglés de Síndrome Respiratorio de Oriente Próximo).

Célula del ébola

Imagen del virus del ébola ampliado 108.000 veces / Desi_siempreL / Wikimedia Commons.

La selección natural favorece a aquellos virus que no matan a su hospedador. En los casos mencionados de infecciones virales emergentes nos encontramos ante virus que estaban adaptados a hospedadores animales, los llamados reservorios virales. En sus reservorios los virus causan una enfermedad muy leve o asintomática. Pero cuando consiguen propagarse en una nueva especie, como la humana, la enfermedad casi siempre presenta síntomas mucho más graves, incluso mortales. Dicho sea de paso, esto también habría sido posible en el caso de la gripe aviar (gripe A), aunque afortunadamente no ocurrió.

Este comportamiento natural de los virus se ha agravado y extendido porque algunos de ellos, antes localizados en regiones muy concretas de nuestro planeta, se han expandido a otras áreas que estaban libres de ellos. Los cambios ambientales y sociales, el calentamiento global y los movimientos masivos de personas han facilitado el contacto entre las distintas especies implicadas en los ciclos de mantenimiento virales. El ejemplo más reciente es el virus zika, que se identificó por primera vez en Uganda en 1947. Aunque ha ocasionado otros brotes, no ha sido hasta ahora cuando ha comenzado a extenderse ampliamente por América, causando una gran alarma por las posibles consecuencias de la enfermedad y por la falta, como en una alta proporción de las enfermedades virales, de tratamientos.

/Eneas de Troya. Wikimedia Commons

/ Eneas de Troya. Wikimedia Commons.

¿Por qué, siendo los virus entidades mucho más simples que otras causantes de enfermedades, es tan difícil encontrar tratamientos efectivos? De nuevo la respuesta, aunque no es simple, está en su biología. Entre los factores responsables de que un virus consiga establecer una cadena de transmisión estable en una nueva población, uno de los más importantes es la gran rapidez con la que puede generar mutantes con nuevas capacidades, entre ellas la interacción con los receptores de nuevas células o la mejora de los mecanismos de transmisión entre individuos. Esto les provee de un fuerte potencial de evolución que permite a los virus adaptarse en tiempo récord a casi cualquier cambio ambiental, incluyendo la infección de nuevos hospedadores, o las estrategias diseñadas para luchar contra ellos.

 

*Ester Lázaro es investigadora del Centro de Astrobiología (CSIC-INTA), donde dirige el grupo de evolución experimental con virus y microorganismos. Este texto se ha inspirado en una charla impartida por la científica en ‘Ciencia con chocolate’, actividad de divulgación coordinada por Enrique J. de la Rosa, coautor de este artículo e investigador del CSIC en el Centro de Investigaciones Biológicas.

6 comentarios

  1. Dice ser a si sera

    estamos a punto de ver el nacimiento de un virus peor que la fiebre amarilla en menos de 10 años y digo peor porque ahora hay muchísima mas gente en el planeta y mas personas con ” 0 ” posibilidades de hacerle frente medicamente hablando

    31 Marzo 2016 | 11:12

  2. Dice ser Sociólogo Astral

    Los gobiernos no saben como limpiar el mundo de sobrepoblación y los laboratorios echan humo en busca de un virus para fumigarnos bien y hacer limpieza. las armas nucleares impiden la tercera guerra mundial para reducir población. razones para una guerra mundial siempre hay pero si los enemigos tienen armas nucleares entonces no porque quedaria todo destruido. la reducción de la población debe hacerse por via virus de laboratorio. recordad las vacas locas de laboratorio. vosotros también veis sospechoso que todos los virus: el sida, el zika, el ébola, etc…nacen en África ¿verdad? están haciendo experimentos con los negritos pobres de África. sigamos mirando para otro lado hasta que los gobiernos den con el virus correcto y nos maten a todos.

    31 Marzo 2016 | 11:30

  3. Dice ser Daniel L.

    de donde salen todos estos pufos, de las farmacéuticas y sus negocios más los sionistas y su nuevo orden mundial.

    31 Marzo 2016 | 13:06

  4. Dice ser Enrique J. de la Rosa

    ¡Gracias por compartir vuestras dudas!
    La naturaleza no necesita ninguna ayuda de los laboratorios para desarrollar todas estas variedades de virus. Está implícito en la evolución y la selección que gobiernan la biología.
    África también ha sido el origen de la especie humana. La mezcla de mayor diversidad y la pobreza son un caldo de cultivo para que se creen todo tipo de variantes que progresan mejor dada la menor higiene y la malnutrición de muchas poblaciones africanas.

    31 Marzo 2016 | 15:34

  5. Dice ser HijoDeAfrica

    ¿Perdona,se te olvidó?

    Resumen:

    Sin o con la etiqueta de “conspiración” la realidad de África es apremiante. A pesar de ser la cuna de la civilización y las especies, su valor ancestral lo convierte en blanco de la minería, explotación del suelo con sus yacimientos y focos de contaminación que impactan primeramente en poblaciones humanas inadaptadas por múltiples factores a estos cambios drásticos, mientras otras especies y gérmenes como viruses tienen mayor capacidad de adaptación en tiempo y forma lo que coloca en seria desventaja a la nuestra. Los alimentos contaminados y agua causa 700.000 muertes al año en África.

    La contaminación es la introducción de sustancias en un medio que provocan que este sea inseguro o no apto para su uso. El medio puede ser un ecosistema, un medio físico o un ser vivo. El contaminante puede ser una sustancia química, energía (como sonido, calor, luz o radiactividad).
    Es siempre una alteración negativa del estado natural del medio, y por lo general, se genera como consecuencia de la actividad humana considerándose una forma de impacto ambiental.

    La contaminación puede clasificarse según el tipo de fuente de donde proviene, o por la forma de contaminante que emite o medio que contamina. Existen muchos agentes contaminantes entre ellos las sustancias químicas (como plaguicidas, cianuro, herbicidas y otros.), los residuos urbanos, el petróleo, o las radiaciones ionizantes.

    Todos estos pueden producir enfermedades, daños en los ecosistemas o el medioambiente. Además existen muchos contaminantes gaseosos que juegan un papel importante en diferentes fenómenos atmosféricos, como la generación de lluvia ácida, el debilitamiento de la capa de ozono, y el cambio climático.

    La incidencia de la diarrea causada por el consumo de alimentos y agua contaminada se estima en hasta cinco episodios por niño por año en África, siendo la principal causa los viruses. La discapacidad/ años diagnosticó contaminantes en la alimentación causantes de diarrea transmitida por el agua infectada en la región , y fue de 5.7 a 7.1 por 1000 en África en comparación con todo el mundo que fue de 4,1 por 1000.

    Adicional, el impacto por la contaminación atmosférica y el cambio climático generado por las industrias de países más desarrollados funcionando en África ven equivocadamente un vertedero en África y crean su propio perfil epidemiológico.

    https://es.wikipedia.org/wiki/Contaminaci%C3%B3n
    http://www.modernghana.com/news/203772/1/contaminated-food-water-causes-700000-deaths-in-af.html
    South Africa Country Report Fourteenth Session Of The United Nations Commission On Sustainable Development.

    31 Marzo 2016 | 19:13

  6. Dice ser curadelzika

    Es interesante ver como existe LA IGNORANCIA. Sólo leamos algunos comentarios y nos daremos cuenta de ello o si no veamos la búsqueda de tratamientos para el alivio de los síntomas de la enfermedades, creyendo que atacando los síntomas se curan las enfermedades (¡¡ cosas veredes amigo Sancho…!!!!), HAY QUE DAR A NIVEL MUNDIAL A TODOS LOS MEDICOS SIN EXCEPCION CURSOS INTENSIVOS DE CURACION DE INFECCIONES. PERO NO DE LA MANERA ACTUAL O EQUIVOCADA.

    31 Marzo 2016 | 19:20

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