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¿Qué fue de? ¿Qué fue de?

"Si eres una estrella del deporte, eres una estrella del deporte. Si no lo consigues, te conviertes en entrenador. Si no eres capaz de entrenar, puedes ser periodista". Desmond Lynam, comentarista deportivo.

Quién fue William Webb Ellis, la historia del hombre que inventó el rugby… sin saberlo

Como sabréis, se está disputando el torneo VI Naciones de rugby, el más importante del hemisferio norte. Precisamente por eso os traigo la curiosa historia de la creación de este deporte y la de su supuesto inventor: William Webb Ellis. Nació en Salford, Inglaterra (otras fuentes sitúan su lugar de nacimiento en Manchester) el 24 de noviembre de 1806. Era el hijo de James Ellis y Anne Webb. James Ellis era un oficial del ejército inglés que falleció en Extremadura, en concreto en Badajoz, en la batalla de Albuera (1812), uno de los choques de la Guerra Peninsular, que enfrentó a España, Portugal e Inglaterra contra la Francia napoleónica. El caso es que la viuda de Ellis se instaló, junto a sus dos hijos (el pequeño era William) en la ciudad de Rugby, Warwickshire, en el centro de Inglaterra. La idea era que al establecerse allí, los chicos Ellis pudieran ir al Rugby School, uno de los colegios más prestigiosos del país, que ofrecía facilidades de acceso para niños locales.

William entró en el Rugby School en 1816. Al parecer, era un buen estudiante y un buen jugador de cricket, aunque existen reportes en los que se dice que era algo tramposo a la hora de jugar al fútbol. Precisamente esa historia marca la base de todo lo demás, que enseguida os cuento. William abandonó Rugby en 1824 e ingresó en la Universidad de Oxford, donde siguió jugando al cricket e incluso llegó a defender los colores de la Universidad en un partido ante Cambridge. En 1831 acabó sus estudios y se ordenó pastor evangelista. Se convirtió en el rector de un par de iglesias en Londres y en Essex. En 1857, su nombre se hizo famoso cuando hizo una polémica homilía sobre la Guerra de Crimea. Un periódico llamado Illustrated London News publicó un grabado con su retrato. Es la única imagen que se tiene de él y es, obviamente, la imagen que ilustra este artículo. Poco se sabe de él después. Sí se conoce que se trasladó a Francia y que el 24 de enero de 1872 falleció en Menton, un pueblecito a orillas del Mediterráneo, cerca de Niza, en ese maravilloso rincón del planeta que es la Riviera Francesa.

Su nombre habría permanecido en el anonimato de no ser porque en octubre de 1876 (cuatro años después de la muerte de Webb Ellis), un antiguo alumno del Rugby School llamado Matthew Bloxam escribió una carta a The Meteor, el periódico del colegio, en la que explicaba que un ex alumno llamado William Webb Ellis, a finales del año 1823 y en pleno partido de fútbol, agarró el balón con las manos y corrió con él, dando origen al deporte conocido como rugby. Dos años después escribió una segunda carta en la que explicaba algo más profundamente esta historia. Decía que en el fútbol en aquella época se podía coger el balón con las manos, pero sólo para patearlo. Es decir, que no se podía correr con él. Bloxam, que no dio a conocer las fuentes de las que sacó su historia, aseguraba que no sabe qué pasó después de que Webb Ellis cogiera el balón con las manos ni cómo se adoptó esa jugada como nueva regla.WWEplaque_700

El caso es que esta historia cuajó, y en 1895, el Rugby School estrenó una placa en la que dice:

Esta piedra conmemora la proeza de William Webb Ellis, que con indiferencia hacia las reglas del fútbol jugado en su tiempo, tomó la pelota en sus manos y corrió con ella, originando así el rasgo distintivo del juego del rugby.

No cabe duda de que es una historia interesante, pero al parecer, es totalmente falsa. Y os lo explico.

En primer lugar, hay que tener en cuenta de que en el siglo XIX, cada colegio jugaba al fútbol como le daba la gana. Cada uno tenía sus propias reglas, Eton las suyas, Harrow otras, Rugby también… y no sólo eso, sino que cada año o incluso en cada partido, esas reglas cambiaban, conformando una mélange de fútbol y rugby que no se resolvió hasta que se formaron la FA y la RFU, las federaciones inglesas de ambos deportes.

Resulta asimismo soprendente comprobar cómo se aceptó la teoría de que fue William Webb Ellis el que creó el deporte, cuando una asociación de antiguos alumnos (la Old Rugbeian Sociey) inició una investigación para establecer la veracidad de la historia que publicó Matthew Bloxam. La investigación concluyó que fue imposible encontrar “evidencias de primera mano de que así ocurriera”. Esta investigación se puso en contacto con antiguos alumnos que estaban en Rugby en la época de la supuesta hazaña, que aseguraban que nunca habían oído hablar de ese hecho. En efecto, es raro, cuando menos, que no se sepa qué pasó exactamente después de que Webb Ellis agarrara al balón con las manos.

Por otro lado, hay que decir que William Webb Ellis ni siquiera fue el primero que corrió con el balón en las manos. Ya desde la época de los romanos y en la Edad Media se jugaban deportes similares. De hecho, existía un deporte en Irlanda llamado caid (que hoy se considera padre del fútbol gaélico) que era muy similar al actual rugby. Se decía que Webb Ellis lo conoció cuando su padre estuvo destinado en Irlanda. Parece, por tanto, algo descabellado concederle a aquel joven todo el mérito de la invención de este deporte.

Hay dos estudiosos que arrojan algo de luz acerca de cómo se pudo pergeñar toda esta historia. Al parecer, en 1895 se produjo la división entre el rugby unión (el más famoso) y el rugby liga (una modalidad que promovía el profesionalismo desde su inicio). Según estos investigadores, llamados Dunning y Sheard, la historia de Webb Ellis fue un intento del colegio de controlar un deporte que ellos habían codificado y que, al parecer, se les estaba escapando de las manos.

Sea como fuere, y a pesar de las fuertes evidencias de que todo es una historia sin fundamento, es comúnmente aceptado que el rugby nació de las manos, y nunca mejor dicho, de William Webb Ellis. No en vano, la Copa del Mundo de plata dorada recibe el nombre de William Webb Ellis Cup. Además, desde 1997, en la ciudad de Rugby hay una estatua de bronce dedicada a nuestro protagonista de hoy.webbellisgrave

Como conclusión, os diré que en 1959 fue descubierta, de manera casi casual, la tumba de Webb Ellis en la citada localidad de Menton, en un cementerio con bellas vistas al Mediterráneo (podéis ver una fotografía del lugar junto a estas líneas). La lápida es mantenida en la actualidad por la Federación Francesa de Rugby y recibe visitas de los aficionados como tributo a un tipo que quizá nunca jugó al rugby y seguramente nunca lo supo, pero que está considerado como el padre de la criatura.

14 comentarios

  1. Dice ser ANTONIO LARROSA

    En España el rugby no tiene mucho éxito que digamos, aqui nos sacas del fútbol y es como si nos hablas en chino.

    http://www.antoniolarrosa.com

    01 Marzo 2013 | 09:06

  2. Dice ser igesar75

    Recuerdo que en este mismo post que sacaste en blogia estuvimos dilucidando si Webb Ellis era un sólo apellido compuesto, si el Webb era nombre, o si Webb y Ellis eran dos apellidos distintos. Esto último sería lo más raro, ya que en los países anglosajones no hay dos apellidos, pero como su madre se apellidaba Webb de ahí venía el lío. En Portugal y Brasil encajaría perfectamente, ya que va primero el apellido de la madre y luego el del padre.

    Curioso como una mentira (o más que mentira, “dato histórico erróneo”) puede establecerse como cierta y ya como hecho histórico irrefutable. A saber qué otros hechos históricos que todo el mundo da como cierto no han ocurrido realmente, más allá de esto de la invención del rugby que al fin y al cabo no deja de ser anecdótico.

    Bueno, oooooootra vez clásico este fin de semana, posiblemente el más descafeinado de los últimos tiempos por unos motivos o por otros: clasificación de ambos en la liga, próximas citas para ambos equipos más importantes que este partido, saturación de clásicos en las últimas semanas/meses/años (puede que haya algo de “hartura” por parte de la gente), etc, etc. Esperemos que se vea un buen partido en cualquier caso.

    01 Marzo 2013 | 10:13

  3. Dice ser Cris

    Rara historia, pero interesante.

    01 Marzo 2013 | 10:13

  4. Dice ser joseeulogio

    gracias por el articulo, Edu. Como antiguo jugador (en mi epoca cadete, Dios mio!!!), me he deleitado con su lectura, y de siempre se ha considerado a Ellis el padre del invento. Por cierto, al que lo haya visto poco, o lo haya seguido de refilon, le recomiendo ver los partudos del 6 naciones, junto con el campeonato del mundo, te dan una verdadera dimension de lo que es este deporte tan bello. Eso si, empaparse primero de las reglas, que al principio pueden ser algo confusas. Lo dicho, grachas Edu

    01 Marzo 2013 | 10:30

  5. Dice ser Loshovic

    Como ya expresé en su momento, cuando salió en blogia, es un muy interesante artículo, que demuestra a las claras la idiosincrasia de los británicos.
    Por cierto, presi, no sé si en el artículo original venía escrito así y a mí se me pasó por alto, pero eso de “la Guerra Peninsular, que enfrentó a España, Portugal e Inglaterra contra la Francia napoleónica” suena de lo más extraño. ¿Es que ahora le llaman así a lo que siempre fue la “Guerra de la Independencia”?
    En cuanto al rugby, hace unos días vi en Sportmanía un reportaje sobre un campeonato de Rugby 7 celebrado en Nueva Zelanda (no sé si se le considerará Mundial oficial u oficioso, pero parecía un campeonato de relevancia internacional) en el que, entre otros, participaba España, eliminada en la primera fase. Me sorprendió mucho que el subcampeón, que no ganó por el canto de un duro, fuera Kenia, que además superó a los locales en semifinales. No sabía que en aquel país el rugby tenía predicamento, aunque se trate de la modalidad a siete. Creo recordar que en su momento el camarada Igesar informó de que esta modalidad sería olímpica en 2016 ¿no?. Por cierto, aunque lo que yo vi sólo era un breve resumen de varios partidos, daba la impresión de ser una variante muy dinámica y espectacular. No sé que opinarán de ella los puristas.

    01 Marzo 2013 | 11:39

  6. educasado

    Lo de Guerra Peninsular es otra forma de llamar a la Guerra de la Independencia. Es el nombre que se usa más fuera de España. Al hablar de ella desde el punto de vista de un inglés he preferido usar ese término.
    El problema del rugby y los JJOO es que la IRB especifica que no se puede jugar más de un partido semanal (no habría cuerpo que lo aguantara), por lo que un torneo olímpico de rugby a 15 sería inviable, por su duración. Al parecer, en el rugby a 7 no existe esa limitación.

    01 Marzo 2013 | 11:47

  7. Dice ser Ramon

    Me sabrán perdonar, pero el juego se inició por los celtas, que cortaban la cabeza a sus enemigos y cuando estaban bastante contentos por la ingesta de alcohol, se dedicaban a jugar con esas cabezas.
    Un abrazo.
    PD,. Esto lo pueden comprobar en cualquier libro que hable de la cultura celta.

    01 Marzo 2013 | 11:58

  8. Dice ser joseeulogio

    hombre Ramon, si nos ponemos asi, el futbol lo inventaron los chinos, que no digo yo que no, como tantas otras cosas. Pero tambien se ha visto que otros pueblos jugaban a algo parecido- egipcios, incas, etc… y lo que jugaba esta gente podria bien valer para cualquiera de los dos deportes. Loshovic- los paises que han sido colonias inglesas, tanto en africa, como en asia, tienen tradición de deportes que llevaron alli los invasores. Rugby en Kenia, Futbol en Angola y Mozambique, Cricket en India y Pakistan, etc…Lo bueno que han tenido estos paises es que una vez libres, han seguido practicando estos deportes. Ya se sabe, mens sana in corpore sano

    01 Marzo 2013 | 13:11

  9. Dice ser ruomalg

    Me acuerdo de cuando salió este post en blogia y del debate que ha mencionado igesar. Todas estas historias, verídicas o no resultan un tanto curiosas. Recuerdo también que entonces me preguntaba si el tal Webb Ellis era el que daba su nombre al Ellis Park de Johannesburgo (tardé lo mío en comprobar que no era así). En fin, nunca el origen de un deporte dio para tanto.

    Tema final de la Copa del Rey. Teniendo en cuenta que en las finales de esta competición es el equipo más antiguo el que juega de “local”, entiendo que algunos colchoneros prefieran disputarla en el Bernabeu. Mirándolo bien, pues como que la idea de que los jugadores del Madrid ocupen sus vestuario no les resulte atractiva, sobre todo cuando los suyos tienen que ir al vestuario de visitantes.

    01 Marzo 2013 | 13:20

  10. Dice ser igesar75

    Yo igual, lo de la “guerra peninsular” no lo había oido en la vida. Desconocía que en la “pérfida Albión” la conocían por este nombre.

    Efectivamente, los dos deportes nuevos en Rio 2016 van a ser el rugby a 7 y el golf, y la modalidad a 7 por la imposibilidad que comenta Edu de disputar una competición de este calibre en solo 15 días. El rugby a 7 debe ser una cosa curiosa (digo “debe ser” porque no he visto un partido en mi vida jejeje, ni siquiera imágenes sueltas) porque según leí en su día en la wiki, los partidos duran 15 minutos, con lo cual se pueden jugar unos cuantos en el mismo día, y con lo cual es perfecto para una competición tipo JJ.OO. Pues por lo visto en categoría femenina España es bastante buena, parece ser.

    Y en Italia en la Edad Media se jugaba a una cosa que era una auténtica brutalidad que se llamaba “calcio”, nombre que por extensión ha llegado hasta nuestros días (bueno, a los nuestros no, a los días italianos jajaja). Este calcio tengo entendido que todavía se sigue jugando como se jugaba en la Edad Media, en las fiestas patronales de los pueblos y las ciudades, y respetando la indumentaria y las costumbres de antaño.

    01 Marzo 2013 | 13:25

  11. Dice ser Tim Siglo XXI

    Yo creo que la historia debió ser algo así…

    Estaban jugando a algo con una pelota y el prota de hoy se enfadó por alguna trampa que le hicieron o una falta a favor que no le pitaron, cogió la pelota y diciendo “es mi pelota y me la llevo, en mi barrio no se juega así” salió corriendo con ella en las manos…

    ¿A ver a quien no le ha pasado algo así de pequeño jugando al futbol?

    Fuera de bromas, curiosa historia la del protagonista de hoy

    Respecto a la copa del rey solo diré una cosa, sería una tremenda gilipollez no jugar la final en Madrid, mas que nada por hacer moverse a los aficionados y mas con lo achuchados de pasta que estamos todos, y por esa misma idea debería ser en el Bernabeu por el tema del aforo, así podría ir mucha mas gente a disfrutar de la fiesta del futbol.

    01 Marzo 2013 | 14:00

  12. Dice ser PEDRALBES

    Hola a todos

    Está bien saber detalles como los de estaa historia, que a veces tendemos demasiado a mitificar

    Saludos y buen finde

    01 Marzo 2013 | 14:36

  13. Dice ser Dan Carter

    Casualmente hace unos dias la revista cultural jotdown publicó un interesante artículo sobre el cisma que derivó en la creación de dos deportes diferentes. Os dejo link por si es de vuestro interés, aunque es posible que el autor del artículo ya lo haya leido. http://www.jotdown.es/2013/02/cisma-en-el-rugby-football-o-el-nacimiento-de-un-deporte/

    01 Marzo 2013 | 15:42

  14. Dice ser CowboyZZ

    Siempre he escuchado esa tradicion de como se creo el rugby, pero a saber si es cierta.

    Los nombres anglosajones son dos nombres de pila (no es obligatorio, puedes tener solo uno) y un apellido, el paterno.

    A veces la gente se pone como segundo nombre de pila el de su madre, o le ponen un guion a los dos apellidos.

    Segun tengo entendido los colegios ingleses como Eton o Harrow tienen juegos exclusivos que solo juegan ellos con sus reglas, o sea que no es algo nuevo.

    Jo, a ver si me recupero del gripazo que me ha tenido en cama todo el finde..

    04 Marzo 2013 | 03:30

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