Archivo de abril, 2021

Taxonomía, cuando un nombre incorrecto pone en peligro a una especie

Encontrar loris arcoíris en Indonesia es misión imposible, entre 2012 y 2017 intenté avistar estas aves en Bali en repetidas ocasiones pero no tuve suerte. Sin embargo, durante un viaje a Nueva Gales del Sur, en Australia, pude verlas bien cerca. La situación de los loris en Australia es muy diferente a la de Indonesia. El respeto por la fauna local en Australia hace que los animales no teman a las personas, ¡un paraíso para animaleros! Me impresionó no sólo la cantidad de loris si no, más aún, su carácter atrevido y su personalidad.

Un loris salvaje se muestra completamente confiado y sube a mi mano. Jervis Bay, Nueva Gales del Sur, Australia. Interacción supervisada por los guardas forestales del parque en 2017. (Foto: Borja Reh)

La belleza y personalidad de estas aves son las razones por las que no conseguí verlas en Indonesia. Allí se han comercializado como mascotas de manera masiva durante las últimas décadas. Los mercados de Java y Bali se nutren de loris salvajes para satisfacer la demanda del comercio nacional e internacional dejando los bosques vacíos.

Loris arcoíris. (Foto: Piqsels)

Hasta hace unos años no se consideraba que este comercio tuviese consecuencias significativas para la conservación de la especie, ya que estos loris tienen una amplísima distribución, desde Nueva Caledonia hasta Indonesia, y desde Filipinas a Australia, de tal forma que el comercio en un área determinada no debería afectar globalmente a la especie. Esa es la teoría, pero ¿qué pasa si ese loris arcoíris que está tan ampliamente distribuido no es una especie, sino que son varias? Por desgracia, eso es lo que ocurrió. Nadie se estaba dando cuenta de que los loris de Bali y los de Java eran ligeramente diferentes a los de áreas más orientales, y poco después evidencias genéticas demostrarían que eran una especie totalmente diferente así que corría un serio riesgo de extinción.

“La identificación llegó demasiado tarde para algunas subespecies que ahora se consideran extintas”, afirma Pierre de Chabannes.

Pierre trabaja como asesor taxonómico para el Photo Ark de National Geographic, es miembro del comité científico de Allies for Wildlife y comenta la importancia de la identificación precisa de las especies para su conservación: “La descripción taxonómica es el primer paso y el más importante, sin ella no puedes conocer su estado ni su distribución, por lo que no podrás protegerla ni conservarla”.

Esta no es la primera vez que un descuido taxonómico pone en riesgo a una o varias especies. Algo similar le ocurrió al mayor mamífero terrestre, el elefante cuya evaluación no se ha realizado hasta este mismo año.

Estas cuatro aves eran consideradas la misma especie. Ahora son cuatro especies diferentes. Arriba a la izquierda, Trichoglossus forsteni; arriba a la derecha, T. haematodus; abajo a la izquierda, T. moluccanus; abajo a la derecha, T. rosenbergii. (Fotos: Pierre De Chabannes, Photozoo).

“La orca es otro ejemplo excelente”, añade Pierre, “existen poblaciones aisladas que los expertos advierten podrían ser diferentes especies. Algunas poblaciones son sedentarias, otras migratorias; con estrategias completamente distintas… ¿Cómo podemos conservarlas si las tratamos como iguales?”

El ejemplo que menciona Pierre ha obligado a realizar cambios en la evaluación de especies. Ahora las orcas que habitan el estrecho de Gibraltar son tratadas como una subpoblación que recibe especial interés al estar catalogadas como críticamente amenazadas.

Orca madre y cría. (Foto: Piqsels)

En el caso de los loris, cada subespecie es diferente y se enfrenta a distintos desafíos para su conservación. Asimismo, “cada especie está evolutivamente adaptada para jugar un papel concreto en su ecosistema. Si desaparece no puede ser reemplazada por otra”, añade De Chabannes.

Los loris son aves altamente especializadas para el consumo de néctar y son polinizadores muy eficientes, con lo que su desaparición podría tener consecuencias en todo su ecosistema. Un precio muy elevado por haber sido bautizado con el nombre incorrecto.

Hoy en día es fácil enamorarse de un animal tan colorido, y todavía más fácil conseguir uno de ellos a través de internet. Sin embargo, para evitar formar parte de la demanda que origina el furtivismo, debemos luchar contra la tenencia irresponsable y asegurarnos de que nuestras mascotas proceden de cría sostenible. También os invito a denunciar el comercio ilícito online, después de todo España sigue siendo uno de los principales puntos de entrada para comercio ilegal de especies hacia Europa. Está en nuestras manos cambiarlo.

Referencias

  1. A. Eaton et al., «Trade-driven extinctions and near-extinctions of avian taxa in Sundaic Indonesia», Forktail, n.o 31, pp. 1-12, 2015.
  2. P. Braun et al., «Influences of oceanic islands & the Pleistocene on the biogeography & evolution of two groups of Australasian parrots (Aves: Psittaciformes: Eclectus roratus, Trichoglossus haematodus complex). Rapid evolution & implications for taxonomy & conservation», EuroJEcol, vol. 3, n.o 2, Art. n.o 2, dic. 2017, doi: 10.1515/eje-2017-0014.
  3. M. Ayre et al., «Effectiveness of native nectar-feeding birds and the introduced Apis mellifera as pollinators of the kangaroo paw, Anigozanthos manglesii (Haemodoraceae)», Aust. J. Bot., vol. 68, n.o 1, pp. 14-25, may 2020, doi: 10.1071/BT19097.
  4. Esteban et al., «Conservation Status of Killer Whales, Orcinus orca, in the Strait of Gibraltar», Adv Mar Biol, vol. 75, pp. 141-172, 2016, doi: 10.1016/bs.amb.2016.07.001.

Sin rodeos, las serpientes de cascabel decapitadas son tan peligrosas como las vivas

Advertencia
Este post contiene material que podría herir la sensibilidad de algunas personas.

 

“La serpiente abre la boca cuando ve mi mano y no duda en morder si la acerco lo suficiente, las pupilas se contraen y la tráquea muestra movimiento al respirar” comentaba el Dr. Klauber tras un experimento hecho en 1972 que podría no sorprender, de no ser porque se estaba haciendo con una cabeza recién decapitada. Su prueba demostraba inequívocamente la función neuronal en serpientes tras la decapitación. Este hallazgo cambiaría los protocolos de eutanasia y convertiría a los ofidios en animales temidos tanto vivos como muertos.

Cascabel durante la decapitación en el rodeo de Sweetwater, Texas. (Foto cedida por Mark Lotterhand)

Las serpientes decapitadas ahora protagonizan vídeos virales donde atacan a incautos que osen aproximarse a su cuerpo dividido e incluso han envenenado a personas después de que les corten la cabeza.

Parecería razonable mantener la distancia con estos peligrosos animales que hasta muertos pueden ser letales. No obstante, en muchos lugares de Estados Unidos, el miedo ha provocado la reacción contraria y organizan rodeos de serpientes de cascabel en los que se capturan serpientes vivas para, posteriormente, matarlas ante el público.

Estos rodeos son eventos multitudinarios que se celebran en primavera. Comenzaron en los años 1920 como batidas organizadas para controlar las poblaciones de las maléficas serpientes que amenazaban al ganado en zonas rurales del sur. Sin embargo, a finales de los años 1950 se convirtieron en una especie de carnaval sádico para atraer visitantes y dinero.

Área de neutralización de serpientes del Rodeo de serpientes de cascabel de Sweetwater, Texas. Una experiencia única “para todos los públicos”. (Foto de Jo-Anne McArthur)

Las serpientes se empiezan a capturar meses antes de los rodeos, para ello gasean los nidos donde permanecen tras la hibernación, obligándolas a salir y posteriormente son hacinadas durante semanas sin comida ni agua. Una vez son trasladadas a los rodeos, las serpientes son expuestas en un macabro espectáculo en el que son maltratadas, decapitadas y despellejadas mientras su cuerpo todavía se mueve. Este espectáculo dantesco es presenciado en directo por familias enteras con niños pequeños que también colaboran en estas labores “educativas”.

Un niño ayuda a despellejar una serpiente durante el rodeo de Sweetwater, Texas. ¡Otra actividad que tus hijos no pueden perderse! (Foto cedida por Mark Lotterhand)

El rodeo de Sweetwater volvía a celebrarse esta primavera coincidiendo con la relajación de las restricciones en el estado de Texas, la llegada masiva de visitantes sin distancia de seguridad ni mascarillas podría originar otro problema de salud pública.

Tweet de un ciudadano de Sweetwater que advierte de la negligencia de los visitantes que acuden en masa y sin mascarilla a un lugar público cerrado:

Para entender mejor las razones de estos eventos y su futuro, he hablado con Ruston Hartdegen, herpetólogo y miembro de la Organización para la Preservación de las Serpientes de Cascabel (RPT) cuya misión es la de cambiar la percepción que la gente tiene sobre estos animales, mediante la divulgación de datos e información científica sobre su importancia en el ecosistema para promover la conservación y el respeto de la vida salvaje.

Este año el Rodeo de Sweetwater volvía a celebrarse tras la suspensión de restricciones COVID en el estado de Texas. (Foto cedida por Travis Ruiz)

Desmontando los rodeos

Ruston me comenta la cantidad de contradicciones que presentan los rodeos. Por ejemplo, su principal función es la de eliminar el peligro potencial de envenenamiento para la comunidad, pero los datos estadísticos sobre mordeduras de serpientes a personas son demoledores; en EE UU el 67% son causados tras un manejo inadecuado, el 90% de las víctimas son hombres y el 57% habían ingerido grandes cantidades de alcohol antes de manipular al animal. La siguiente ecuación lo explica:

Ecuación de alcohol y mordeduras en Texas.

Con estos datos, los expertos en comportamiento animal y los especialistas médicos coinciden en que los rodeos ofrecen el contexto ideal para que haya mordeduras de serpiente por el acoso al que se exponen los animales y la falta de conocimientos de manejo de muchos asistentes. De hecho, nadie duda que haya muchos accidentes, ahora bien, el proteccionismo alrededor de estos festivales no permite conocer los datos oficiales.

Ruston Hartdegen durante la liberación de fauna en su medio como parte de un proyecto de repoblación.

Otro de los argumentos que se maneja para justificar estos eventos es la obtención de veneno para la industria farmacéutica y de investigación, lo cual podría ser aceptable de no ser por las condiciones inadecuadas con las que se maneja el veneno y su falta de material para procesarlo. Además, las farmacéuticas y centros de investigación han negado utilizar veneno obtenido en estos eventos.

Durante los eventos alternativos organizados por el RPT, las serpientes se ordeñan para obtener su veneno. Posteriormente este veneno es debidamente procesado para su uso por parte de la industria farmacéutica. (Foto de Ruston Hartdegen / RPT)

Otro uso de las serpientes durante el festival incluye el consumo de su carne que es procesada de manera antihigiénica y con un riesgo obvio de transmisión de enfermedades zoonóticas. Algo parecido a lo que ocurrió en Wuhan en 2019. Igual les suena.

Mesa de procesado de cascabeles. (Foto de Jo-Anne McArthur)

Ruston afirma que el daño ecológico de los rodeos es desconocido. No se han realizado estudios sobre su impacto en las poblaciones de cascabeles. Los especialistas sostienen que la captura no regulada puede ser una gran amenaza no sólo para las serpientes, sino también para otras especies que residen en sus nidos. Lo que está claro es el perjuicio que ocasiona la ausencia de estos depredadores en su medio. Se estima que anualmente se extraen hasta medio millón de cascabeles de su ecosistema en EE UU. Estas serpientes dejan de consumir unos diez millones de roedores al año que, a su vez, consumen 124,000 toneladas de grano de los cultivos, originando un serio problema para los agricultores.

El hacinamiento hace que muchas serpientes sufran graves problemas de salud y se vuelven más propensas a contagiar patógenos. Rodeo de Sweetwater, Texas. (Foto de Jo-Anne McArthur).

Toda esta información debería ser suficiente para desmontar los rodeos pero, además, hay que añadir el maltrato animal y la falta de valor educativo de la actividad para concluir que se debería optar por alternativas más alineadas con nuestro tiempo.

Terrarios con las especies locales en el Lone Star Rattlesnake Day. (Foto de Ruston Hartdegen/RPT)

Ruston ha luchado durante los últimos años por ofrecer una alternativa diferente. En 2015 su organización lanzó el Lone Star Rattlesnake Days (LSRD), un festival didáctico, sostenible y que ayuda a la conservación de un ecosistema equilibrado donde todos sus organismos son respetados. El LSRD ha conseguido transformar cada elemento negativo de los rodeos en positivo: la matanza se cambia por la exposición educativa de serpientes, las decapitaciones se sustituyen por charlas educativas de zoólogos, la extracción de veneno la realiza el prestigioso equipo de extracción del reptilario de Kentucky, y su veneno esta vez sí es utilizado por las farmacéuticas para elaborar antídotos y finalmente el concurso de belleza se cambia por un pintacaras para niños.

Kristen Wiley, conservadora del Reptilario de Kentucky, enseña una muestra de veneno recién extraído durante el festival educativo LSRD. (Foto de Ruston Hartdegen / RPT)

La nueva actividad está dando buenos resultados y se está convirtiendo en un referente de transformación positiva. “Sólo pedimos que las agencias encargadas de la custodia de los recursos naturales tomen el papel positivo al influir en el destino de las serpientes en lugar de dejar su futuro al azar,” después de todo, “la misión del Servicio de Parques de Texas es la de conservar los recursos naturales y culturales para el uso y disfrute de las generaciones presentes y futuras” concluye Hartdegen.

Charla educativa sobre serpientes durante el LSRD. (Foto de Ruston Hartdegen)

Las serpientes de cascabel están entre los animales más nobles. Su cascabel es un producto de la evolución para avisar sobre su posición y evitar ser pisadas por animales grandes y tontos, como nosotros. No obstante, si decidimos hacer caso omiso a su advertencia y nos acercamos, dará igual que le hayan cortado la cabeza, seguirá siendo letal. El que avisa no es traidor.

Material audiovisual

– Rodeos de Serpientes de cascabel en 2019 (Noticias Cuatro)
– Rodeos de Serpientes de cascabel en 2016 (Noticias Cuatro)
– Vídeo de Mark Lotterhand sobre los rodeos de serpientes de cascabel de Sweetwater
– Vídeo Advocates for Snake Preservation
– Vídeo The Snake Pit sobre rodeos en Oklahoma (Ashley Dotson)

Referencias

  • Warwick, C. 1991. Observations on collecting, handling, storage and slaughter of western diamondback rattlesankes (Crotalus atrox).  Herpetopathologia 2, 31-37.
  • Weir, J. 1992. The Sweetwater rattlesnake round-up: a case study in environmental ethics. Conservation Biology 6(1): 116-127.
  • Klauber, L.M. 1972. Rattlenakes. Their Habits, Life Histories, and Influence on Mankind. Second Edition. University of California Pess.
  • Reber, D.L. and A.S. Reber. 1994. Kansas herpetological society position paper regarding rattlesnake roundups. Kansas Herpetological Society. 17p
  • Smith, M. 2001. The reality of rattlesnake roundups. Cross Timbers Herpetologist (April): 8-12.
  • Campbell, J.A., D.R. Formanowicz, and E.D. Brodie, Jr. 1989. Potential impact of rattlesnake roundups on natural populations. Texas Journal of Science 41(3): 301-317.
  • Cooper, J.E., R.E. Ewbanck, C. Platt, and C. Warwick. 1989. Euthanasia of Amphibians and Reptiles, Report of Joint Working Party, Universities Federation for Animal Welfare and World Society for the Protection of Animals, Potter’s Bar and London.
  • Fitzgerald, L.A. and C.W. Painter. 2000. Rattlesnake commercialization: long term trends, issues, and implications for conservation. Wildlife Society Bulletin 28(1): 235-253.

 

Buitres enganchados a los fármacos

Quizá sepan que hay ciertos animales cuya mención puede tener connotaciones negativas. Uno de ellos es el buitre, ave carroñera y apelativo para individuos que se aprovechan de la desgracia de otros. Una mala fama injusta, teniendo en cuenta la función fundamental de estas aves majestuosas. Prueba de ello es el problema sanitario que originó la desaparición de estas carroñeras en India entre 1992 y 2007. Fue la mayor tragedia para la conservación de un ave jamás registrada.

Nadie sabía lo que estaba ocurriendo y no eran capaces de localizar al responsable de ese descenso tan atroz. Finalmente, tras muchos estudios, un equipo de expertos descubrió al culpable: el diclofenaco, un fármaco común usado en ganado que causaba intoxicación en los buitres tras ingerir su carne. La prohibición del diclofenaco fue inmediata. No obstante, hoy en día estas valiosas aves siguen sin recuperarse en India. La semana pasada se daba a conocer el primer caso de intoxicación por diclofenaco en Europa que ponía en alerta a los conservacionistas. Ha ocurrido en España que hasta ahora ha sido un lugar relativamente seguro para los buitres.

Buitre Negro (Aegypius monachus). Foto: GREFA

Al tiempo que en el país asiático los buitres morían de manera masiva, España se convertía en un refugio para estas aves. Aquí, las familias de las cuatro especies de buitres que residen en Europa no han dejado de crecer hasta el punto de que podemos presumir de contar con las mayores poblaciones de buitres de Europa. Mientras el buitre negro sigue disminuyendo en el mundo, nuestro país ha observado un crecimiento ejemplar: de 290 parejas en los años 80 a más de 2.000 parejas en la actualidad, lo que supone el 98% de la población europea, una enorme responsabilidad.

El buitre negro intoxicado por diclofenaco, fotografiado con vida dos días antes de conocerse su muerte en el nido. Foto: GREFA

Este crecimiento ha sido posible en gran parte gracias el Proyecto Monachus para la conservación del buitre negro liderado por GREFA (Grupo de Rehabilitación de la Fauna Autóctona y su Hábitat). Dicho proyecto tiene como objetivo aumentar el área de distribución del buitre negro a través de la formación de corredores biológicos que les permitan reconquistar áreas de su distribución histórica. Así, buitres negros con acento andaluz vuelven a volar en países donde se habían extinguido como Portugal y Francia. Al mismo tiempo, en España siguen aumentando sus poblaciones con nuevos enclaves como se confirmaba la semana pasada con la primera población reproductora de buitre negro en el ámbito pirenaico, un logro histórico.

Ernesto Álvarez sujeta un buitre negro. Foto: GREFA

Nuevas amenazas para los buitres

Todos estos datos deberían hacernos sentir orgullosos del enorme trabajo que están haciendo las organizaciones españolas en su recuperación y protección. Sin embargo, también debemos prestar atención a las amenazas que continúan presentes y a las nuevas amenazas como el diclofenaco. En efecto, el fármaco que causó la tragedia que menciono en el inicio de este texto y que fue prohibido en muchos países por sus efectos mortales, todavía no ha sido prohibido en España. Los expertos ya anunciaban hace años el riego de no prohibir estos fármacos para las poblaciones de buitres, pero ha sido recientemente cuando esta sospecha se ha materializado de una forma trágica: un joven buitre negro moría por intoxicación con diclofenaco, la primera vez que se detectaba una intoxicación de este tipo en Europa. “Ha sido un crimen, y miles de carroñeras más podrían morir”, me contó con preocupación Ernesto Álvarez, presidente de GREFA que añade que no entiende el uso del diclofenaco en este país existiendo alternativas no tóxicas e igualmente efectivas.

El buitre negro intoxicado por diclofenaco yace muerto en su nido, con el emisor GPS que porta visible. Foto: GSM Agents Rurals.

Seguimiento determinante

El seguimiento de los buitres marcados con GPS ha sido determinante para el éxito del proyecto Monachus, me comenta Ernesto: “gracias a que marcamos todo y hacemos un seguimiento exhaustivo, podemos conocer los factores limitantes como el veneno, electrocuciones o el diclofenaco y podemos actuar rápidamente para minimizar esos riesgos a través de acciones concretas”. Acciones como la modificación de torres de alta tensión o la identificación y sanción ejemplar a los envenenadores han conseguido salvar miles de buitres negros. Ahora continúa una lucha para que el diclofenaco no se convierta en un fármaco innecesario para estos beneficiosos animales.

Toma de medidas del buitre negro intoxicado por diclofenaco, con ocasión de colocarle un emisor GPS en el verano de 2020 por parte del presonal del Ministerio de Transición Ecológica, GREFA y guardas de la Reserva de Boumort. Foto: GREFA

La desaparición de los buitres en India originó una crisis sanitaria sin precedentes, los perros y ratas se multiplicaron descontroladamente y se convirtieron en portadores de toda clase de enfermedades. Una de ellas fue la rabia que mató a más de 47.000 personas. “Las carroñeras son las grandes limpiadoras del campo, su capacidad de procesar cadáveres y su eficiente sistema digestivo impiden la transmisión de enfermedades, esa función ecológica debería ser una razón solida para defender a los buitres, especialmente ahora que conocemos las consecuencias de una pandemia” concluye Ernesto.

En un mundo cada vez más artificial, España puede y debe presumir de sus espacios verdes y su biodiversidad, somos un oasis para los buitres europeos que escogen nuestro país como residencia permanente, no como los alemanes en Mallorca. Es un enorme orgullo para los que amamos a los animales. Sin embargo, lo ocurrido en India debe ser un aviso claro de nuestra gran responsabilidad para que la rapaz más grande de Europa siga volando segura en nuestros cielos y no se enganche a fármacos letales.

¿Deseas ayudar al Proyecto Monachus? ¡Apadrina un buitre negro! Y no dejes de buscarlos en el campo.

Buitre negro Foto: Couleur / Pixabay

Referencias

  • Markandya, T. Taylor, A. Longo, M. N. Murty, S. Murty, y K. Dhavala, ‘Counting the cost of vulture decline—An appraisal of the human health and other benefits of vultures in India’, Ecological Economics, vol. 67, n.o 2, pp. 194-204, sep. 2008, doi: 10.1016/j.ecolecon.2008.04.020.
  • M. Herrero-Villar et al., ‘First diclofenac intoxication in a wild avian scavenger in Europe’, Science of The Total Environment, p. 146890, abr. 2021, doi: 10.1016/j.scitotenv.2021.146890.
  • R. Moreno-Opo y A. Margalida, ‘Conservation of the Cinereous Vulture Aegypius monachus in Spain (1966–2011): a bibliometric review of threats, research and adaptive management’, Bird Conservation International, vol. 24, n.o 2, pp. 178-191, jun. 2014, doi: 10.1017/S0959270913000427.
  • IUCN, ‘Aegypius monachus: BirdLife International: The IUCN Red List of Threatened Species 2018: e.T22695231A131935194’. International Union for Conservation of Nature, ago. 09, 2018, doi: 10.2305/IUCN.UK.2018-2.RLTS.T22695231A131935194.en.
  • J.L. Tella, ‘Action is needed now, or BSE crisis could wipe out endangered birds of prey’, Nature, vol. 410, n.o 6827, Art. n.o 6827, mar. 2001, doi: 10.1038/35068717.
  • Z. Morales-Reyes et al., ‘Supplanting ecosystem services provided by scavengers raises greenhouse gas emissions’, Sci Rep, vol. 5, ene. 2015, doi: 10.1038/srep07811

Tres elefantes se balanceaban bajo el riesgo de caer en la extinción

Elefantes africanos en Botsuana, donde se ha levantado el veto a la caza de estos animales. (EFE/ARCHIVO)

Hace unos 30,000 años durante la última glaciación, la península ibérica se convirtió en un refugio para el Palaeoloxodon, una de las especies más grandes de elefante que ha existido jamás. Con más de cuatro metros de altura y 15 toneladas de peso, el Palaeoloxodon llegó a conquistar gran parte de Europa y Asia. Sin embargo, la combinación de condiciones climáticas extremas y la falta de alimento hicieron que finalmente se extinguiera globalmente. Sólo un pequeño descendiente viviría hasta hace 4,000 años aislado en una isla del Mediterráneo. Y digo pequeño porque el elefante pigmeo de Sicilia era literalmente enano: medía menos de un metro y pesaba como un jabalí. Se había adaptado al aislamiento reduciendo su volumen, un fenómeno conocido como enanismo insular.

Elefante pigmeo de Sicilia (Palaeoloxodon falconeri) en el museo arqueológico de Siracusa (Italia). Foto: Giovanni Dall’Orto

Su reducido tamaño fue el secreto de su éxito: sin depredadores superiores en la isla, no era necesario ser tan grande, y por tanto no dependía de las enormes cantidades de comida que sus primos gigantes necesitaban para sostenerse. Además, su talla inferior le facilitaba encontrar resguardo cuando hacía frío. Todas estas adaptaciones permitieron a este elefante ‘de bolsillo’ sobrevivir a la última Edad de Hielo, sin embargo, no bastaron a la hora de hacer frente a un nuevo depredador que acababa de llegar a la isla: el Homo sapiens.

El elefante pigmeo es un ejemplo de la enorme diversidad de elefantes que evolucionaron y se adaptaron durante más de 60 millones de años, logrando sobrevivir a eventos climáticos, volcanes y demás fenómenos naturales. Incluso fueron capaces de convivir con los primeros homínidos. La última glaciación empujó a humanos y elefantes a compartir un espacio cada vez más reducido. El creciente dominio del arte de la caza ayudo a los humanos a beneficiarse de los recursos que ofrecían los elefántidos: el abrigo de sus pieles, su carne como alimento y sus colmillos como armas. Pero esa presión fue aumentando hasta acabar con casi todas las especies.

Elefantes asiáticos en Sri Lanka. Foto: Borja Reh

Hoy sólo quedan tres especies de elefante, dos están amenazadas y una en peligro critico de extinción como hemos conocido recientemente. Sí, efectivamente acabamos de poner un helicóptero en Marte, pero desconocíamos la pésima situación de conservación del mamífero terrestre más grande de la tierra. A decir verdad, hace poco ni siquiera sabíamos que hubiera dos especies de elefantes en África a pesar de ser físicamente diferentes, vivir en distintos hábitats y no compartir la misma dieta. Vamos, solo se asemejan en que son grandes y grises, por lo demás no se les confundiría ni de noche.

Otra de las características que distingue al elefante africano de bosque es su función ecológica. Este gigante consume la mayor variedad de frutos y plantas del reino animal: hasta 500 especies cuyas semillas son dispersadas de manera muy eficiente. Esta función le convierte en el mega-jardinero de África. La reducción de sus poblaciones tiene un impacto brutal en los bosques que pierden su capacidad regenerativa. Ningún otro mamífero tiene semejante influencia en su ecosistema, bueno, excepto uno que es bípedo y sabe leer.

El Gobierno de Kenia quemó 105 toneladas de marfil procedente de la caza furtiva. (EFE/ARCHIVO)

La noticia de la situación crítica del elefante africano de bosque pone de manifiesto el desequilibrio existente entre los esfuerzos por conservar especies y amenazas como la deforestación y, sobre todo, el furtivismo que sigue creciendo de forma imparable a pesar de los esfuerzos internacionales para pararlo. La única forma de frenar la caza furtiva es reducir la demanda y eliminar el comercio legal que, aunque parezca increíble, sigue existiendo. Lo que es peor, Europa se ha convertido en el epicentro de este tipo de comercio tras las restricciones adoptadas por otros países.

Por fortuna, la mayoría de los europeos no apoyan el mercado del marfil. Una consulta reciente de la Comisión Europea ha puesto de manifiesto la oposición generalizada de la población europea respecto a este comercio. Consecuentemente se está trabajando en la prohibición total del tráfico de marfil en la Unión Europea como ya hicieran otros países, entre ellos China, Inglaterra o Estados Unidos.

Los esfuerzos de conservación sobre los que se sostienen las tres especies de elefantes son una tela demasiado fina como para soportar la presión de la caza furtiva. La obscena obsesión de mostrar poder adquisitivo exhibiendo partes del cuerpo de un animal en peligro de extinción, tiene que cambiar si no queremos ser testigos de su desaparición.

Piezas de marfil incautadas (GVA/ARCHIVO)

Referencias

  • J. Stuart, «The extinction of woolly mammoth (Mammuthus primigenius) and straight-tusked elephant (Palaeoloxodon antiquus) in Europe», Quaternary International, vol. 126-128, pp. 171-177, ene. 2005, doi: 10.1016/j.quaint.2004.04.021.
  • Las especies de elefantes africanos están ahora En peligro y En peligro crítico de extinción – Lista Roja de la UICN», UICN, mar. 25, 2021.  (accedido mar. 26, 2021).
  • Palkopoulou et al., «A comprehensive genomic history of extinct and living elephants», PNAS, vol. 115, n.o 11, pp. E2566-E2574, mar. 2018, doi: 10.1073/pnas.1720554115.
  • Campos-Arceiz y S. Blake, «Megagardeners of the forest – the role of elephants in seed dispersal», Acta Oecologica, vol. 37, n.o 6, pp. 542-553, nov. 2011, doi: 10.1016/j.actao.2011.01.014.
  • F. W. Barnes, K. Beardsley, F. Michelmore, K. L. Barnes, M. P. T. Alers, y A. Blom, «Estimating Forest Elephant Numbers with Dung Counts and a Geographic Information System», The Journal of Wildlife Management, vol. 61, n.o 4, pp. 1384-1393, 1997, doi: 10.2307/3802142.
  • Gobush, K.S., Edwards, C.T.T, Maisels, F., Wittemyer, G., Balfour, D. & Taylor, R.D., «IUCN Red List of Threatened Species: Loxodonta cyclotis», IUCN Red List of Threatened Species, nov. 2020, Accedido: mar. 26, 2021. [En línea].
  • Hauenstein, M. Kshatriya, J. Blanc, C. F. Dormann, y C. M. Beale, «African elephant poaching rates correlate with local poverty, national corruption and global ivory price», Nature Communications, vol. 10, n.o 1, Art. n.o 1, may 2019, doi: 10.1038/s41467-019-09993-2.
  • J. Blanc, IUCN/SSC African Elephant Specialist Group, y IUCN–The World Conservation Union, African elephant status report 2016: an update from the African Elephant Database. Gland, Switz. ; Cambridge, Eng.: IUCN, 2016.
  • B. (IUCN S. A. E. Gobush, K.S., Edwards, C.T.T, Maisels, F., Wittemyer, G., Balfour, D. & Taylor, R.D., «IUCN Red List of Threatened Species: Loxodonta africana», IUCN Red List of Threatened Species, nov. 2020, Accedido: mar. 26, 2021. [En línea].

Festival de elefantes en Nepal (EFE/Hemanta Shrestha / ARCHIVO)

Quién soy y por qué lo hago

¿Sabías que en las últimas décadas las poblaciones de tigre, elefante africano, y rinoceronte negro han descendido más de un 90%? Seguro que esta información no es del todo nueva, pero… ¿sabías que la situación es todavía peor para cientos de especies de tortugas, pangolines, invertebrados y anfibios?

Me llamo Borja Reh y soy un bichólogo conservacionista. He pasado 20 años trabajando en zoos, lo que me ha llevado a explorar el mundo privado de los animales, especialmente los más raros y menos emblemáticos. Aunque también me gustan los animales mainstream como los osos panda, los linces o los osos polares, en realidad mi corazón late por las serpientes, los escorpiones, y las ranas. Especies quizá menos atractivas, pero mucho más apasionantes y desconocidas. El mecanismo de defensa de una cobra escupidora siempre será inevitablemente más interesante que las insulsas relaciones sociales de los sobrevalorados pandas. Pero esto es solo una opinión. Impopular, seguro.

Mi primer trabajo en el reptilario del Zoo de Madrid me llevó a ampliar el interés en la diversidad de artrópodos, reptiles y anfibios, descubrí animales tan interesantes como el Atretochoana eiselti un cecílido brasileño descubierto en 1800 y no vuelto a ver hasta 2011. Este curioso anfibio es también el mayor tetrápodo sin pulmones del planeta, aunque seguramente su apariencia llame más la atención que su anatomía fisiológica.

‘Atretochoana eiselti’, (EFE)

En aquella época ignoraba el peligro que se cernía sobre los animales que me atraían. Todo cambió cuando empecé a viajar a sus hábitats y descubrí que el mundo natural no era como lo veía en los documentales, una oscura realidad se estaba destapando delante de mis ojos. Las selvas tropicales de Indonesia, hogar de los orangutanes, estaban sufriendo la mayor deforestación de la historia a razón de cuatro millones de hectáreas al año. En las últimas décadas los bosques se han transformado en enormes monocultivos de aceite de palma y han empujado a estos carismáticos primates no humanos a la extinción.

Pero esos cultivos intensivos no son la única amenaza, a su vez, el tráfico ilegal de especies también se ha disparado. La demanda de animales amenazados se ha incrementado con el auge de la medicina tradicional china y el aumento del poder adquisitivo en países asiáticos. Sin ninguna evidencia científica, el cuerno de rinoceronte ha alcanzado precios estratosféricos de hasta 60.000 euros el kilo por sus supuestos beneficios médicos. Con estos precios es fácil imaginar porqué algunas especies de rinoceronte hoy están desapareciendo. Otros animales sufren un destino parecido como el pangolín cuyas escamas se incautan por toneladas, o el tigre, cuya población es más numerosa en cautividad en Estados Unidos que en su medio natural.

Incautación de más de dos toneladas de escamas de pangolín en Hong Kong. Foto: Alex (Foto: Hofford – USAID Asia)

En 2015 empecé a trabajar en la región más amenazada del planeta, el Sudeste Asiático, donde he observado esta problemática de primera mano. He participado en proyectos de conservación y rescate de especies amenazadas. El rescate se vuelve especialmente amargo cuando la mejor protección que le puedes dar a un animal es sacarlo de su medio porque no está seguro. Fenómenos como la defaunación y la “crisis de los lazos de captura” han convertido las selvas de este lado del mundo en lugares silenciosos. Los animales no están seguros ni siquiera en los parques nacionales.

Sin embargo, en estas décadas tan oscuras para la biodiversidad, también ha habido importantes avances para la protección de las especies. Los héroes de la conservación han investigado las repercusiones de las acciones insostenibles, y han ofrecido el rumbo a tomar para frenar la tendencia actual. Durante mi carrera he tenido el privilegio de conocer a muchos de estos personajes anónimos a los que quiero dar nombre nombre y voz en este blog. No se les conoce porque están demasiado ocupados salvando el planeta. A través de ellos descubriremos especies increíbles con habilidades que seguramente la mayoría ignoran y seremos testigos de sus acciones para salvar a las especies más amenazadas. Desde aquí además ofreceré opciones para que el lector que lo desee pueda contribuir más activamente en estos proyectos.

Además mostraré animales con nombre propio, dando a conocer especies de las que apenas se habla, pero tienen cualidades increíbles, porque para protegerlas primero hay que conocerlas. Muchos de los grandes problemas actuales, desde las pandemias globales hasta los devastadores fenómenos meteorológicos, están vinculados a la biodiversidad, o más bien a la ausencia de esta. El objetivo de Aliados por la Biodiversidad es poner el foco en los problemas que afrontan las especies amenazadas, así como en soluciones para frenar su desaparición. Porque es posible que el ser humano sea la mayor amenaza para la biodiversidad, pero también puede ser su mejor aliado.

Una tortuga estrellada camina libre en la reserva natural de Minzontaung en Myanmar. Esta especie se extinguió en el año 2000. Hoy gracias a los esfuerzos de cría y reintroducción, estos animales vuelven a estar presentes en su medio. (Foto: Borja Reh)

Referencias

1. Afandi, S. D., Herdiyeni, Y. & Prasetyo, L. B. Fuzzy C-means for Deforestation Identification Based on Remote Sensing Image. in 2014 International Conference on Advanced Computer Science and Information System 363–368 (IEEE, 2014). doi:10.1109/ICACSIS.2014.7065848.
2. Payán, E. & Boron, V. The Future of Wild Mammals in Oil Palm Landscapes in the Neotropics. Front. For. Glob. Change 2, (2019).
3. Biggs, D., Courchamp, F., Martin, R. & Possingham, H. P. Legal Trade of Africa’s Rhino Horns. Science 339, 1038–1039 (2013).
4. Guynup, S. Captive tigers in the U.S. outnumber those in the wild. It’s a problem. Animals  (2019).
5. Rahayu, S. et al. Wood Density and Dispersal Modes of Trees Regenerating in Disturbed Forests and Agroforests in Indonesia. (2021).
6. The snaring crisis in Southeast Asia | Stories | WWF.