Tres elefantes se balanceaban bajo el riesgo de caer en la extinción

Elefantes africanos en Botsuana, donde se ha levantado el veto a la caza de estos animales. (EFE/ARCHIVO)

Hace unos 30,000 años durante la última glaciación, la península ibérica se convirtió en un refugio para el Palaeoloxodon, una de las especies más grandes de elefante que ha existido jamás. Con más de cuatro metros de altura y 15 toneladas de peso, el Palaeoloxodon llegó a conquistar gran parte de Europa y Asia. Sin embargo, la combinación de condiciones climáticas extremas y la falta de alimento hicieron que finalmente se extinguiera globalmente. Sólo un pequeño descendiente viviría hasta hace 4,000 años aislado en una isla del Mediterráneo. Y digo pequeño porque el elefante pigmeo de Sicilia era literalmente enano: medía menos de un metro y pesaba como un jabalí. Se había adaptado al aislamiento reduciendo su volumen, un fenómeno conocido como enanismo insular.

Elefante pigmeo de Sicilia (Palaeoloxodon falconeri) en el museo arqueológico de Siracusa (Italia). Foto: Giovanni Dall’Orto

Su reducido tamaño fue el secreto de su éxito: sin depredadores superiores en la isla, no era necesario ser tan grande, y por tanto no dependía de las enormes cantidades de comida que sus primos gigantes necesitaban para sostenerse. Además, su talla inferior le facilitaba encontrar resguardo cuando hacía frío. Todas estas adaptaciones permitieron a este elefante ‘de bolsillo’ sobrevivir a la última Edad de Hielo, sin embargo, no bastaron a la hora de hacer frente a un nuevo depredador que acababa de llegar a la isla: el Homo sapiens.

El elefante pigmeo es un ejemplo de la enorme diversidad de elefantes que evolucionaron y se adaptaron durante más de 60 millones de años, logrando sobrevivir a eventos climáticos, volcanes y demás fenómenos naturales. Incluso fueron capaces de convivir con los primeros homínidos. La última glaciación empujó a humanos y elefantes a compartir un espacio cada vez más reducido. El creciente dominio del arte de la caza ayudo a los humanos a beneficiarse de los recursos que ofrecían los elefántidos: el abrigo de sus pieles, su carne como alimento y sus colmillos como armas. Pero esa presión fue aumentando hasta acabar con casi todas las especies.

Elefantes asiáticos en Sri Lanka. Foto: Borja Reh

Hoy sólo quedan tres especies de elefante, dos están amenazadas y una en peligro critico de extinción como hemos conocido recientemente. Sí, efectivamente acabamos de poner un helicóptero en Marte, pero desconocíamos la pésima situación de conservación del mamífero terrestre más grande de la tierra. A decir verdad, hace poco ni siquiera sabíamos que hubiera dos especies de elefantes en África a pesar de ser físicamente diferentes, vivir en distintos hábitats y no compartir la misma dieta. Vamos, solo se asemejan en que son grandes y grises, por lo demás no se les confundiría ni de noche.

Otra de las características que distingue al elefante africano de bosque es su función ecológica. Este gigante consume la mayor variedad de frutos y plantas del reino animal: hasta 500 especies cuyas semillas son dispersadas de manera muy eficiente. Esta función le convierte en el mega-jardinero de África. La reducción de sus poblaciones tiene un impacto brutal en los bosques que pierden su capacidad regenerativa. Ningún otro mamífero tiene semejante influencia en su ecosistema, bueno, excepto uno que es bípedo y sabe leer.

El Gobierno de Kenia quemó 105 toneladas de marfil procedente de la caza furtiva. (EFE/ARCHIVO)

La noticia de la situación crítica del elefante africano de bosque pone de manifiesto el desequilibrio existente entre los esfuerzos por conservar especies y amenazas como la deforestación y, sobre todo, el furtivismo que sigue creciendo de forma imparable a pesar de los esfuerzos internacionales para pararlo. La única forma de frenar la caza furtiva es reducir la demanda y eliminar el comercio legal que, aunque parezca increíble, sigue existiendo. Lo que es peor, Europa se ha convertido en el epicentro de este tipo de comercio tras las restricciones adoptadas por otros países.

Por fortuna, la mayoría de los europeos no apoyan el mercado del marfil. Una consulta reciente de la Comisión Europea ha puesto de manifiesto la oposición generalizada de la población europea respecto a este comercio. Consecuentemente se está trabajando en la prohibición total del tráfico de marfil en la Unión Europea como ya hicieran otros países, entre ellos China, Inglaterra o Estados Unidos.

Los esfuerzos de conservación sobre los que se sostienen las tres especies de elefantes son una tela demasiado fina como para soportar la presión de la caza furtiva. La obscena obsesión de mostrar poder adquisitivo exhibiendo partes del cuerpo de un animal en peligro de extinción, tiene que cambiar si no queremos ser testigos de su desaparición.

Piezas de marfil incautadas (GVA/ARCHIVO)

Referencias

  • J. Stuart, «The extinction of woolly mammoth (Mammuthus primigenius) and straight-tusked elephant (Palaeoloxodon antiquus) in Europe», Quaternary International, vol. 126-128, pp. 171-177, ene. 2005, doi: 10.1016/j.quaint.2004.04.021.
  • Las especies de elefantes africanos están ahora En peligro y En peligro crítico de extinción – Lista Roja de la UICN», UICN, mar. 25, 2021.  (accedido mar. 26, 2021).
  • Palkopoulou et al., «A comprehensive genomic history of extinct and living elephants», PNAS, vol. 115, n.o 11, pp. E2566-E2574, mar. 2018, doi: 10.1073/pnas.1720554115.
  • Campos-Arceiz y S. Blake, «Megagardeners of the forest – the role of elephants in seed dispersal», Acta Oecologica, vol. 37, n.o 6, pp. 542-553, nov. 2011, doi: 10.1016/j.actao.2011.01.014.
  • F. W. Barnes, K. Beardsley, F. Michelmore, K. L. Barnes, M. P. T. Alers, y A. Blom, «Estimating Forest Elephant Numbers with Dung Counts and a Geographic Information System», The Journal of Wildlife Management, vol. 61, n.o 4, pp. 1384-1393, 1997, doi: 10.2307/3802142.
  • Gobush, K.S., Edwards, C.T.T, Maisels, F., Wittemyer, G., Balfour, D. & Taylor, R.D., «IUCN Red List of Threatened Species: Loxodonta cyclotis», IUCN Red List of Threatened Species, nov. 2020, Accedido: mar. 26, 2021. [En línea].
  • Hauenstein, M. Kshatriya, J. Blanc, C. F. Dormann, y C. M. Beale, «African elephant poaching rates correlate with local poverty, national corruption and global ivory price», Nature Communications, vol. 10, n.o 1, Art. n.o 1, may 2019, doi: 10.1038/s41467-019-09993-2.
  • J. Blanc, IUCN/SSC African Elephant Specialist Group, y IUCN–The World Conservation Union, African elephant status report 2016: an update from the African Elephant Database. Gland, Switz. ; Cambridge, Eng.: IUCN, 2016.
  • B. (IUCN S. A. E. Gobush, K.S., Edwards, C.T.T, Maisels, F., Wittemyer, G., Balfour, D. & Taylor, R.D., «IUCN Red List of Threatened Species: Loxodonta africana», IUCN Red List of Threatened Species, nov. 2020, Accedido: mar. 26, 2021. [En línea].

Festival de elefantes en Nepal (EFE/Hemanta Shrestha / ARCHIVO)

Quién soy y por qué lo hago

¿Sabías que en las últimas décadas las poblaciones de tigre, elefante africano, y rinoceronte negro han descendido más de un 90%? Seguro que esta información no es del todo nueva, pero… ¿sabías que la situación es todavía peor para cientos de especies de tortugas, pangolines, invertebrados y anfibios?

Me llamo Borja Reh y soy un bichólogo conservacionista. He pasado 20 años trabajando en zoos, lo que me ha llevado a explorar el mundo privado de los animales, especialmente los más raros y menos emblemáticos. Aunque también me gustan los animales mainstream como los osos panda, los linces o los osos polares, en realidad mi corazón late por las serpientes, los escorpiones, y las ranas. Especies quizá menos atractivas, pero mucho más apasionantes y desconocidas. El mecanismo de defensa de una cobra escupidora siempre será inevitablemente más interesante que las insulsas relaciones sociales de los sobrevalorados pandas. Pero esto es solo una opinión. Impopular, seguro.

Mi primer trabajo en el reptilario del Zoo de Madrid me llevó a ampliar el interés en la diversidad de artrópodos, reptiles y anfibios, descubrí animales tan interesantes como el Atretochoana eiselti un cecílido brasileño descubierto en 1800 y no vuelto a ver hasta 2011. Este curioso anfibio es también el mayor tetrápodo sin pulmones del planeta, aunque seguramente su apariencia llame más la atención que su anatomía fisiológica.

‘Atretochoana eiselti’, (EFE)

En aquella época ignoraba el peligro que se cernía sobre los animales que me atraían. Todo cambió cuando empecé a viajar a sus hábitats y descubrí que el mundo natural no era como lo veía en los documentales, una oscura realidad se estaba destapando delante de mis ojos. Las selvas tropicales de Indonesia, hogar de los orangutanes, estaban sufriendo la mayor deforestación de la historia a razón de cuatro millones de hectáreas al año. En las últimas décadas los bosques se han transformado en enormes monocultivos de aceite de palma y han empujado a estos carismáticos primates no humanos a la extinción.

Pero esos cultivos intensivos no son la única amenaza, a su vez, el tráfico ilegal de especies también se ha disparado. La demanda de animales amenazados se ha incrementado con el auge de la medicina tradicional china y el aumento del poder adquisitivo en países asiáticos. Sin ninguna evidencia científica, el cuerno de rinoceronte ha alcanzado precios estratosféricos de hasta 60.000 euros el kilo por sus supuestos beneficios médicos. Con estos precios es fácil imaginar porqué algunas especies de rinoceronte hoy están desapareciendo. Otros animales sufren un destino parecido como el pangolín cuyas escamas se incautan por toneladas, o el tigre, cuya población es más numerosa en cautividad en Estados Unidos que en su medio natural.

Incautación de más de dos toneladas de escamas de pangolín en Hong Kong. Foto: Alex (Foto: Hofford – USAID Asia)

En 2015 empecé a trabajar en la región más amenazada del planeta, el Sudeste Asiático, donde he observado esta problemática de primera mano. He participado en proyectos de conservación y rescate de especies amenazadas. El rescate se vuelve especialmente amargo cuando la mejor protección que le puedes dar a un animal es sacarlo de su medio porque no está seguro. Fenómenos como la defaunación y la “crisis de los lazos de captura” han convertido las selvas de este lado del mundo en lugares silenciosos. Los animales no están seguros ni siquiera en los parques nacionales.

Sin embargo, en estas décadas tan oscuras para la biodiversidad, también ha habido importantes avances para la protección de las especies. Los héroes de la conservación han investigado las repercusiones de las acciones insostenibles, y han ofrecido el rumbo a tomar para frenar la tendencia actual. Durante mi carrera he tenido el privilegio de conocer a muchos de estos personajes anónimos a los que quiero dar nombre nombre y voz en este blog. No se les conoce porque están demasiado ocupados salvando el planeta. A través de ellos descubriremos especies increíbles con habilidades que seguramente la mayoría ignoran y seremos testigos de sus acciones para salvar a las especies más amenazadas. Desde aquí además ofreceré opciones para que el lector que lo desee pueda contribuir más activamente en estos proyectos.

Además mostraré animales con nombre propio, dando a conocer especies de las que apenas se habla, pero tienen cualidades increíbles, porque para protegerlas primero hay que conocerlas. Muchos de los grandes problemas actuales, desde las pandemias globales hasta los devastadores fenómenos meteorológicos, están vinculados a la biodiversidad, o más bien a la ausencia de esta. El objetivo de Aliados por la Biodiversidad es poner el foco en los problemas que afrontan las especies amenazadas, así como en soluciones para frenar su desaparición. Porque es posible que el ser humano sea la mayor amenaza para la biodiversidad, pero también puede ser su mejor aliado.

Una tortuga estrellada camina libre en la reserva natural de Minzontaung en Myanmar. Esta especie se extinguió en el año 2000. Hoy gracias a los esfuerzos de cría y reintroducción, estos animales vuelven a estar presentes en su medio. (Foto: Borja Reh)

Referencias

1. Afandi, S. D., Herdiyeni, Y. & Prasetyo, L. B. Fuzzy C-means for Deforestation Identification Based on Remote Sensing Image. in 2014 International Conference on Advanced Computer Science and Information System 363–368 (IEEE, 2014). doi:10.1109/ICACSIS.2014.7065848.
2. Payán, E. & Boron, V. The Future of Wild Mammals in Oil Palm Landscapes in the Neotropics. Front. For. Glob. Change 2, (2019).
3. Biggs, D., Courchamp, F., Martin, R. & Possingham, H. P. Legal Trade of Africa’s Rhino Horns. Science 339, 1038–1039 (2013).
4. Guynup, S. Captive tigers in the U.S. outnumber those in the wild. It’s a problem. Animals  (2019).
5. Rahayu, S. et al. Wood Density and Dispersal Modes of Trees Regenerating in Disturbed Forests and Agroforests in Indonesia. (2021).
6. The snaring crisis in Southeast Asia | Stories | WWF.