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Grandes figuras: Nolan Bushnell

Fundador de Atari en 1972 y uno de los grandes pioneros de la industria, Nolan Bushnell ha vuelto recientemente a la actualidad como protagonista de una suculenta noticia: el anciano caballero, décadas después de su marcha, vuelve a la compañía que él creó. Bueno, lo cierto es que no es exactamente la misma compañía (detrás hay una compleja historia empresarial de compras, fusiones, divisiones y demás) pero al menos mantiene el nombre.

El retorno de Bushnell es en realidad resultado de un nuevo culebrón. Phil Harrison y David Gardner, director y CEO de la compañía respectivamente, dimitieron hace unas semanas. Al parecer, la compra de más de un tercio de Atari por parte de Namco Bandai les dejaba en una posición nada satisfactoria, por lo que prefirieron salir por patas. Justo cuando se producía ese vacío se anunciaba la vuelta de Nolan, que más que para cubrir el puesto de Harrison, llega para donar su imagen de gurú y de entrañable anciano sabio.

El veterano directivo no ha dudado en hacer declaraciones emocionadas sobre su regreso: “Creo que Atari ha dado pasos muy importantes en los últimos años y creo que ahora era el momento perfecto y el lugar perfecto. He conocido a Jeff Lapin, CEO actual, y a algunos otros chicos de la empresa. Los abordé hace algunos años en un E3 y estuvimos dialogando. Es algo que simplemente ocurrió, fue todo natural para las dos partes”

“Estoy muy emocionado por volver a reunirme con Atari en un momento en el que está en una posición para hacer apuestas interesantes en áreas clave de crecimiento en la industria del videojuego”, dijo Bushnell. “Atari ahora mismo es una marca estupenda a nivel internacional y vamos a intentar revitalizar algunos títulos clásicos de la compañía”, añadió. Esto me intriga, ¿veremos nuevos Pitfall, Galaxian, Pong, Asteroids…?

No sé yo si este señor no estará ya muy mayor para meterse en estos líos. En cualquier caso, él es uno de los que pusieron los cimientos de la gran industria que conocemos hoy, así que se merece todo nuestro respeto. Bushnell no fue un gran creador de videojuegos, no son sus títulos los que le hicieron famoso sino su visión empresarial, que sirvió para que el negocio diera sus primeros pasos.

Nolan Bushnell y Ted Dabney fundaron Atari en 1972. Esemismo año, en una feria informática descubrieron la Magnavox Odyssey, una consola creada por Ralph Baer en la que se podía jugar a un jueguecillo de ping-pong. Les encantó y decidieron crear su propia versión. Así nació el mítico Pong, que no triunfó hasta su lanzamiento en 1975, convirtiéndose así en el primer videojuego comercial de la historia.

Después llegó el éxito arrollador de Atari con nuevas consolas y videojuegos. Pero tras los años de bonanza llegó una dura etapa de vacas flacas y de cartuchos de E.T. El extraterrestre. En 1976, Warner compró Ataroi. Nolan Bushnell se vio forzado a marcharse en 1978.

En ese momento comenzó una extensa y convulsa historia de líos económicos y empresariales que fueron cambiando radicalmente la estructura y funcionamiento de Atari. A Nolan Bushnell todo eso le pilló muy lejos…

…al menos hasta ahora.

Venganza por las notas bajas

Está visto que, en ocasiones, la libertad de opinión no sienta demasiado bien a las compañías de videojuegos. Lo que acaba de suceder con Atari, por ejemplo, podría calificarse de escandaloso.

Resulta que la compañía ha demandado a tres webs europeas de información especializada por calificar negativamente el juego Alone in the Dark. Al menos esa es la versión de una de los demandados.

La noruega Gamer.no le ha “cascado” un 3 al juego; la danesa GameReactor, un 4; y la alemana 4players, que además ha perdido un acuerdo publicitario con Atari, un 68 sobre 100.

Por supuesto, la explicación que da Atari nada tiene que ver con dichas puntuaciones. Según la compañía, la demanda está relacionada con el hecho de que los medios utilizaron copias piratas del juego para realizar sus análisis.

No digo que esto sea mentira (eso ya lo decidirá el juez), pero lo cierto es que resulta algo sospechoso. ¿Cómo sabe Atari que estas webs utilizaron copias piratas? (ellos dicen que usaron copias comerciales o versiones de preview). De ser verdad ¿de qué modo les perjudica eso? Debe de ser un perjuicio considerable para decidirse a tomar medidas legales. Además, si esos medios han utilizado una copia pirata una vez, es muy probable que lo hayan hecho otras veces antes, ¿por qué se ofenden ahora?

Quizás todas estas preguntas tengan una explicación razonable, quizás no. Desde luego, la impresión que da es que Atari se ha enrabietado por la mala acogida general que está teniendo el que pretendía ser uno de los lanzamientos más potentes de la temporada.

Un nombre con tanta historia como Alone in th Dark, nuevas ideas prometedoras, un trailer llamativo, muchas alabanzas precipitadas… Todo eso para acabar en una tremenda decepción.

Este caso me recuerda a otro similar que tuvo mucho revuelo el año pasado. En aquella ocasión, Eidos retiró la publicidad de GameSpot por dar una mala puntuación al juego Kane & Lynch: Dead men. El asunto tuvo aún peores consecuencias, ya que el medio despidió al periodista que había realizado el artículo.

Afortunadamente, bien porque las compañías suelen aceptar estoicamente las críticas, bien porque los medios son más generosos de lo que debieran con las puntuaciones, estos casos son excepcionales.

Ya hablé en una ocasión sobre la puntuación que dan los medios a los juegos. Pero vosotros, ¿qué pensáis?, ¿creéis que las presiones de las compañías determinan demasiado las valoraciones finales de sus lanzamientos?

E.T. llevó a Atari a la ruina

Termino la semana con una historia simpática que quizá muchos ya conozcáis, pero que creo que merece la pena recordar: el lanzamiento del videojuego de E.T. El Extraterrestre para la Atari 2600 y su estrepitoso fracaso.

Corría el año 1982 y Steven Spielberg mostraba al mundo su película E.T. El Extraterrestre, que no tardó en convertirse en un exitazo de crítica y público. En aquel entonces, los empresarios ya sabían el tirón que podían tener las licencias, así que Atari entró en negociaciones con Spielberg y Universal Pictures para realizar un juego con el entrañable alienígena como protagonista.

Atari pagó una millonada, consiguió los derechos y se dispuso a realizar un juego de acción basado en la película. Desgraciadamente, y al igual que sucede en la actualidad, una licencia no es sinónimo de calidad sino más bien de todo lo contrario. Vamos, que el juego fue espantoso, uno de los peores títulos de la historia, además de un brutal descalabro comercial. De hecho, suele hablarse de E.T. the Extra-Terrestrial como uno de las principales causas de la quiebra de Atari.

Es en este punto en el que la realidad comienza a mezclarse con la leyenda urbana, ya que muchos dicen que Atari tenía tantas esperanzas en este videojuego que produjo más cartuchos que consolas había en el mercado.

Se cuenta también que, cuando el batacazo ya era una realidad, entre diez y doce camiones trasladaron miles de cartuchos de E.T. the Extra-Terrestrial a un vertedero en el desierto de Nuevo México, donde fueron enterrados.

Esta historia se convirtió en una leyenda que el grupo Wintergreen utilizó para el genial videoclip “When I Wake Up”:

PD: Si queréis conocer más detalles de la historia, en la Wikipedia hay una interesante entrada sobre el videojuego.

PD2: De nuevo envío mis agradecimientos a Neferite, un buen amigo que me recordó la historia y me habló de este videoclip, que yo desconocía.

Declaración de Nintenciones

Creo que no hay mejor manera de comenzar que mostrando mis cartas, diciendo de qué pie cojeo, para que a nadie le pille por sorpresa.

Aunque mi primera consola fue una Atari 2600 que disfruté muchísimo, no pasaron demasiados años hasta que quise una nueva algo más moderna. Yo deseaba una Mega Drive, que por aquel entonces anunciaban en la tele junto al bonito Castle of Illusion de Mickey Mouse.

Los Reyes Magos, que habían oído campanas pero no sabían muy bien por donde, se pusieron manos a la obra y, llegado el 6 de enero, me dieron la sorpresa de mi vida. No me lo podía creer, allí estaba, era… ¡una Nipondo!, una de esas maravillosas copias piratas de la NES a las que ningún cartucho se les resistía y que, pese a la decepción inicial, yo aprendí a valorar.

Evidentemente los Reyes Magos, tan alejados de la civilización como viven, no tenían ni la menor idea de que esa consola era más ilegal que jugar al Mortal Kombat en el Vaticano (digo yo). Ellos sólo sabían que era la más barata que vendían en las jugueterías del barrio de Carabanchel.

El caso es que la Nipondo (la NASA era más popular) me acercó a Super Mario y me hizo nintendero convencido. Sigo siendo nintendero, lo reconozco, pero intento ser justo y valorar los aciertos de la competencia y las meteduras de pata de Nintendo, que no son pocas. De hecho, por muy divertida que sea, la Wii no acaba de convencerme, pero ya hablaré más extensamente de eso en otro momento.

Por último agradezco a Pitu, un amigo también metido en el mundillo y excelente dibujante, que se haya ofrecido a ilustrar este blog con su talento.