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Todo lo que siempre quisiste saber sobre la Teoría de Cuerdas

Recuerdo una ocasión en la que un físico le explicaba a un amigo: “La materia está formada por cuerdas que vibran de distinta manera”. A lo que el amigo replicó: “Vale, eso lo entiendo. Ahora explícame la trompeta”.

Este (mal) chiste refleja la (aparente) dificultad de explicar ciencias complejas, como la física, a un público no iniciado (pero interesado). La Teoría de Cuerdas, un modelo aún no probado que lo explicaría (casi) todo, suele citarse como ejemplo. Sin embargo, en mi sola opinión, como un no-físico que ha debido bregarse autodidácticamente unos ciertos conocimientos de esta disciplina a través de la dedicación al periodismo de ciencia, la física tiene otros campos cuyos mínimos fundamentos básicos resultan mucho más abstrusos. Qué decir del Principio Holográfico y la endemoniada Correspondencia Anti-de Sitter/Teoría Conforme de Campos (AdS/CFT), o incluso de ciertos aspectos enrevesados de la fotónica, sobre todo cuando suscitan interpretaciones raras de la cuántica como el Formalismo de Vector de Dos Estados.

La idea esencial, creo, está en la posibilidad de transmitir una imagen mental con la que cualquier persona sin conocimientos técnicos pueda quedarse. Por ejemplo, somos capaces de formarnos una imagen mental del magnetismo porque lo vemos a diario funcionando en la puerta de la nevera. Pero de no ser por nuestra experiencia, nos resultaría muy difícil comprender el campo magnético. En esta entrevista, Richard Feynman desarrollaba un prolijo circunloquio sobre la mujer que resbala en el hielo, el marido y el hospital, para acabar respondiendo al entrevistador: “No puedo explicarle esa atracción [magnética] en términos de ninguna otra cosa que le resulte familiar”. “No voy a ser capaz de darle una respuesta a por qué los imanes se atraen unos a otros, excepto decirle que lo hacen”.

También habría que añadir que los científicos, como los quarks, vienen en varios sabores. Los hay intensamente concernidos por la disposición o la voluntad de explicar la ciencia al público. Pero también existen los que, por motivos que ellos sabrán, prefieren sentirse parte de una especie de élite intelectual que guarda celosamente sus secretos.

La demostración de que sí es posible formarse una imagen mental de la Teoría de Cuerdas está en este vídeo (con subtítulos en castellano) de Brian Greene en una conferencia TED que pronunció hace diez años. Greene es, además de uno de los principales paladines de la Teoría de Cuerdas, un tipo dotado con esa especial facilidad para transmitir nociones complejas de forma accesible, algo que ha demostrado en sus varias obras destinadas al público en general. En esta charla responde a las preguntas que cualquier persona con curiosidad por la ciencia tal vez se ha hecho al respecto: ¿Qué es la Teoría de Cuerdas? ¿De dónde surge? ¿Qué demonios es eso de las cuerdas? ¿Dónde están? ¿Cómo son (si es que realmente existen)? ¿Por qué la teoría se considera plausible? ¿Por qué requiere la existencia de dimensiones espaciales adicionales? ¿Puede demostrarse?

Respecto a esto último, hay que tener en cuenta que Greene dio esta conferencia cuando el LHC aún estaba en construcción. La comprobación de los efectos que menciona aún no se ha logrado.

Pasen y vean el monólogo de Mary Roach sobre el orgasmo

A quienes aún no conozcan el vídeo que les traigo hoy, les recomiendo que gasten/inviertan 17 minutos y 11 segundos de su preciado tiempo en disfrutar de este monólogo de Mary Roach sobre el orgasmo.

Un servidor no es especialmente aficionado a ese género del espectáculo actualmente llamado “monólogo” y en tiempos de Gila conocido como “contar chistes”; principalmente porque cuando una cosecha es excesiva, la calidad media del resultado no suele ser muy apreciable. Pero al contrario que la mayoría de los monologuistas, Mary Roach tiene algo que contar, y lo hace tratando el eterno tema de risitas –sexo, sexo, sexo– con un tono de humor alejado del típico estilo de barra de bar al que por aquí estamos más acostumbrados.

Un técnico insemina a una cerda mientras la estimula. Captura de vídeo de TED.

Un técnico insemina a una cerda mientras la estimula. Captura de vídeo de TED.

En esta charla TED de hace ya algunos años, la escritora y periodista, dotada del genio para contar la ciencia con gracia, repasaba diez observaciones curiosas sobre el orgasmo, recogidas durante la investigación que sintetizó en su libro Bonk: The Curious Coupling of Science and Sex. Entre otras cosas, Roach logró convencer a su marido para que ambos posaran en pleno coito mientras su actividad era retratada por una máquina de resonancia magnética.

Aunque la presentación es en inglés, el vídeo cuenta con subtítulos en castellano que permiten seguir con detalle la disertación de Roach. No se lo pierdan. Y dado que mañana comienza la semana laboral, les llamo la atención sobre la escena del hombre y la cerda. Les ayudará a apreciar un poco más su propio trabajo.